¡Vamos al Planeta Rojo! Todas las misiones pasadas, presentes y futuras a Marte

Muchos escuchamos visionarios personajes que afirman que los viajes tripulados a Marte serán pronto una realidad, y que su colonización estará a nuestro alcance antes de lo que muchos piensan. Por ejemplo, el fundador de SpaceX, Elon Musk, puso como uno de sus objetivos que un millón de personas puedan vivir en Marte dentro de cien años.

Sin embargo, esta no es la única compañía enfocada en trabajar para alcanzar esa meta. De hecho, hay una gran cantidad de misiones, tanto tripuladas como no tripuladas, que actualmente están planeadas o están siendo propuestas por organizaciones espaciales gubernamentales y compañías privadas de vuelos espaciales.

La exploración de Marte y la idea de enviar astronautas o incluso colonizar el planeta, no es nada nuevo. Mientras que las misiones tripuladas siguen siendo casi imposibles por razones financieras y logísticas, las misiones no tripuladas comenzaron en 1960. Hasta el momento se han realizado 56 misiones a Marte, de las cuales solamente 26 han tenido éxito, lo que es una prueba de la dificultad para llegar al Planeta Rojo.

Actualmente, en Marte se encuentra un rover operativo, con otro en ruta para llegar a fines de este año, llamado Opportunity. Sin embargo, hasta el momento de escribir esta nota, se informó que el segundo vehículo está atrapado en una tormenta de polvo masiva, con pocas posibilidades de supervivencia. Orbitando a Marte hay seis satélites, que proporcionan grandes cantidades de datos sobre nuestro vecino.

Pero la aventura no termina ahí. Se planean muchas más misiones, con ventanas de lanzamiento para los años 2020, 2022 y 2024. Además, hay propuestas para poner humanos en Marte para la década del 2030. Conozcamos más sobre las misiones pasadas, presentes y futuras a Marte.

Misiones pasadas y en despliegue

Esta primera parte de nuestra lista incluye las misiones pasadas más notables a nivel global, la mayoría de las cuales todavía están en funcionamiento. En próximas entregas te presentaremos las misiones presentes, y los planes a futuro para conocer más y hasta conquistar el planeta rojo.

MARS ODYSSEY – 2001

Nombrada en honor a la icónica novela de ciencia ficción, que fue llevada a la pantalla grande en 1968 y traída nuevamente en 2001 en la película A Space Odyssey, el Mars Odyssey es un satélite orbital de la NASA que se encuentra actualmente a unas 2,400 millas sobre la superficie de Marte. Se lanzó el 7 de abril del 2001 y tiene el récord de ser la nave espacial que opera más tiempo en órbita alrededor del planeta rojo.

La misión de Mars Odyssey fue encontrar pruebas de la existencia de agua en Marte, ya sean pasadas o presentes, usando espectrómetros y una cámara termográfica para trazar la distribución del agua, que fue probada con éxito el 21 de julio de 2008 por el módulo de aterrizaje Phoenix.

El satélite Mars Odyssey también sirve como transmisor de comunicaciones entre el laboratorio Mars Science Lab, los rovers en la superficie de Marte, y la nave Phoenix. Se proyecta que se mantendrá en funcionamiento hasta el año 2025.

MARS EXPRESS – 2003


Mars Express fue lanzado junto con el módulo de aterrizaje Beagle 2 por la Agencia Espacial Europea el 2 de junio de 2003. Mientras que Beagle 2 sufrió un fallo, Mars Express ha mantenido una comunicación exitosa con la Tierra.

Esta máquina se lanzó con la intención de estudiar la superficie de Marte con una cámara de alta resolución, radares y espectrómetros. Hasta ahora, ha descubierto la presencia de hielo con elementos de agua y de dióxido de carbono en la capa helada del sur de Marte, junto con un área de agua líquida debajo, y ha proporcionado mejores detalles de la composición química y elemental de la superficie y la atmósfera del planeta.

El proyecto también ha resultado en un mapa topográfico de Marte, imágenes de superficie de alta resolución, y sobrevuelos del satélite natural de Marte, Fobos. Estos datos han sido increíblemente valiosos y han ganado varias extensiones de la fecha final del proyecto. Actualmente Mars Express está programado para permanecer en funcionamiento hasta finales del 2026.

MARS RECONNAISSANCE ORBITER – 2005

El 12 de agosto del 2005, la NASA lanzó el Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), que entró en la órbita de Marte el 10 de marzo del 2006. El MRO ha estado observando el paisaje del planeta rojo y ha realizado numerosos descubrimientos de alto perfil, incluida la reciente observación del flujo de agua salada en la superficie y subsuelo del planeta. El orbitador MRO se usó además para encontrar una zona de aterrizaje para el Phoenix Lander, y también actúa como un transmisor para las comunicaciones entre los rovers activos y la Tierra.

CURIOSITY ROVER -2011

Al igual que casi todas las demás naves no tripuladas enumeradas aquí, el Curiosity de la NASA se lanzó para estudiar el paisaje y el clima de Marte, que comprende la parte móvil del Mars Science Laboratory (MSL) de la NASA. Específicamente, Curiosity está buscando posibles evidencias de condiciones de vida microbiana, ya sean pasadas o presentes, y está evaluando la habitabilidad de Marte antes del potencial contacto con los humanos en un futuro.

El hallazgo más notable hasta ahora es el descubrimiento en 2018 de moléculas orgánicas en la superficie del planeta. El rover está equipado con una amplia gama de instrumentos y cámaras, y ha estado operativo en Marte desde el año 2012.

MANGALYAAN (MARS ORBITER MISSION) – 2013

La Organización de Investigación Espacial de la India (ISRO) lanzó su primera misión interplanetaria el 5 de noviembre del 2013, bajo el nombre de “Mangalyaan”. La nave es un orbitador que se ha utilizado principalmente como una prueba de concepto para las capacidades tecnológicas interplanetarias de la ISRO, probando diversos vuelos, sistemas de comunicaciones, y el suministro de datos de telemetría.

Mangalyaan también está equipado con un pequeño conjunto de instrumentos de investigación diseñados para capturar datos atmosféricos. COmo dato interesante es que esta es la misión más barata de Marte hasta la fecha, con un costo de “solamente” $73 millones de dólares, que palidece en comparación a la inversión realizada por otras entidades espaciales.

MAVEN – 2013

La misión de MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile Evolution Mission) actualmente está enfocada en buscar explicaciones sobre cómo y por qué el agua y la atmósfera de Marte se han ido deteriorando y escapando lentamente. Después de ingresar a la órbita del planeta rojo en el año 2014, fue capaz de confirmar rápidamente que la atmósfera de Marte escapaba al espacio, y otras observaciones encontraron que el campo magnético del planeta no es uniforme, sino que es más como “una cola”, y que es interrumpido por el viento solar. Esto podría explicar en cierta forma la pérdida de la atmósfera del planeta, pero los científicos aún están investigando.

EXOMARS TRACE ORBITER GAS – 2016

Lanzada en el año 2016, ExoMars es la primera de una serie de misiones conjuntas a Marte a través de una asociación entre la Agencia Espacial Europea y Roscosmos. En realidad, la misión incluyó dos sondas, el ExoMars Trace Gas Orbiter (TGO) y el módulo aterrizador Schiaparelli EDM Lander, sin embargo, el vehículo se estrelló en la superficie de Marte después de ser entregado por el TGO. Los investigadores esperan obtener una mejor comprensión del metano y otros gases presentes en la atmósfera marciana, que podrían ser evidencia de una posible actividad biológica.

INSIGHT LANDER – 2018

Lanzado en mayo del 2018 y habiendo aterrizado con éxito en noviembre, el InSight Lander tiene como objetivo estudiar el núcleo de Marte y observar cualquier posible actividad sísmica en la superficie del planeta. El nombre proviene de la misión del artefacto, “Interior Exploration using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport”, que se podría traducir como la exploración del interior utilizando investigaciones sísmicas, geodesia y transporte de calor.

Se espera que a través de los datos recopilados por el InSight Lander se pueda comprender mejor cómo se formaron los planetas rocosos de nuestro sistema solar, como la Tierra, Marte, Venus y Mercurio. Los planes actuales son una fase de despliegue de dos meses después del aterrizaje, lo que será seguido de casi dos años de observaciones como parte de la misión inicial.

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