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Psyche envía sus primeras comunicaciones láser desde el espacio

Una prueba experimental de comunicaciones láser que acompaña a la misión Psyche ha enviado sus primeros datos, en una demostración del uso de las comunicaciones láser para misiones en el espacio profundo. El experimento de Comunicaciones Ópticas del Espacio Profundo, o DSOC, está unido a la nave espacial Psyche, que actualmente se dirige hacia un asteroide en el cinturón principal entre Marte y Júpiter después de su lanzamiento el mes pasado.

Las comunicaciones para las misiones de la NASA en el espacio profundo están a cargo de la Red del Espacio Profundo, una red de antenas en tres sitios en todo el mundo que utilizan principalmente radio. Pero las comunicaciones láser podrían ofrecer de 10 a 100 veces más ancho de banda, por lo que la NASA quiere experimentar con el uso de esta tecnología en situaciones como la transferencia de datos científicos.

La nave espacial Psyche de la NASA se muestra en una sala limpia en las instalaciones de Operaciones Espaciales de Astrotech, cerca del Centro Espacial Kennedy de la agencia, en Florida, el 8 de diciembre de 2022. El transceptor láser de vuelo con tapa dorada de DSOC se puede ver, cerca del centro, conectado a la nave espacial.
La nave espacial Psyche de la NASA se muestra en una sala limpia en las instalaciones de Operaciones Espaciales de Astrotech, cerca del Centro Espacial Kennedy de la agencia, en Florida, el 8 de diciembre de 2022. El transceptor láser de vuelo con tapa dorada de DSOC se puede ver conectado a la nave espacial. NASA/Ben Smegelsky

El DSOC transmitió datos de prueba desde casi 10 millones de millas de distancia el 14 de noviembre, enviándolos a través de láser al Observatorio Palomar del Instituto de Tecnología de California en el condado de San Diego, California. Esta transmisión se conoce como la «primera luz» de la misión.

«Lograr la primera luz es uno de los muchos hitos críticos del DSOC en los próximos meses, allanando el camino hacia comunicaciones de mayor velocidad de datos capaces de enviar información científica, imágenes de alta definición y transmisión de video en apoyo del próximo gran salto de la humanidad: enviar humanos a Marte», dijo Trudy Kortes, directora de demostraciones tecnológicas de la NASA, en un comunicado.

La prueba es más difícil que el uso de ondas de radio para la comunicación, porque las ondas de radio se extienden por un área grande a medida que viajan, lo que las hace más fáciles de captar. Con las comunicaciones láser, hay un haz estrecho, por lo que la nave espacial y las instalaciones terrestres deben alinearse cuidadosamente.

«[La prueba fue la primera en incorporar completamente los activos terrestres y el transceptor de vuelo, lo que requirió que los equipos de operaciones de DSOC y Psyche trabajaran en conjunto», dijo Meera Srinivasan, líder de operaciones de DSOC en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. «Fue un desafío formidable, y tenemos mucho más trabajo por hacer, pero por un corto tiempo, pudimos transmitir, recibir y decodificar algunos datos».

El experimento DSOC continuará durante otros dos años, principalmente utilizando datos de prueba, pero potencialmente enviando datos de la nave espacial Psyche también (Psyche también está equipada con comunicaciones de radio tradicionales, por lo que esto sería puramente una prueba de la funcionalidad). Si el sistema resulta fiable, las comunicaciones láser podrían ayudar a las misiones a enviar grandes cantidades de datos científicos a la Tierra en el futuro.

«La comunicación óptica es una bendición para los científicos e investigadores que siempre quieren más de sus misiones espaciales, y permitirá la exploración humana del espacio profundo», dijo el Dr. Jason Mitchell, director de la División de Tecnologías Avanzadas de Comunicaciones y Navegación dentro del programa de Comunicaciones y Navegación Espacial (SCaN) de la NASA. «Más datos significan más descubrimientos».

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