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Capa de nubes de hielo pudo mantener ríos y lagos en Marte

Según un nuevo estudio, la presencia de nubes de hielo a gran altitud pudo haber mantenido a Marte lo suficientemente caliente como para que existieran ríos y lagos.

La investigación fue realizada por el científico planetario Edwin Kite, de la Universidad de Chicago, y publicado en PNAS.

Ahora Marte luce como un planeta seco; hemos sido testigos de esto mediante las imágenes tomadas por el rover Perseverance. Sin embargo, el mismo vehículo explorador está posado justo al lado de un antiguo delta fluvial.

Esto constituye una suerte de contradicción que ha desconcertado por años a los científicos, en especial porque en la misma época en que Marte tenía ríos caudalosos, recibía menos de un tercio de la luz solar de la que recibimos en la Tierra.

¿Qué descubrieron?

El estudio se basó en un modelo informático para proponer una explicación que ilusiona a los científicos: Marte pudo haber tenido una fina capa de nubes heladas a gran altura que causaron un efecto invernadero.

“Ha habido una vergonzosa desconexión entre nuestras pruebas y nuestra capacidad para explicarlas en términos de física y química. Esta hipótesis contribuye en gran medida a cerrar esa brecha”, explica Kite.

Otras teorías que han intentado explicar el calentamiento del planeta rojo no han funcionado del todo. Algunos habían sugerido que la colisión de un enorme asteroide pudo haber liberado suficiente energía cinética para calentar el planeta.

Por lo mismo, Kite y su equipo quisieron revisar una explicación alternativa: las nubes de gran altura, como los cirros en la Tierra (tipos de nubes compuestas por cristales de hielo).

Los investigadores incluso creen que una pequeña cantidad de nubes en la atmósfera pudo aumentar de manera significativa la temperatura de un planeta, un efecto invernadero similar al del dióxido de carbono en la atmósfera.

Los autores ahora esperan que Perseverance sea capaz de poner a prueba esta teoría al analizar guijarros para reconstruir la presión atmosférica pasada en Marte.

“Marte es importante porque es el único planeta que conocemos que tuvo la capacidad de albergar vida y luego la perdió”, agrega Kite.

“La estabilidad climática a largo plazo de la Tierra es extraordinaria. Queremos entender todas las formas en que la estabilidad climática a largo plazo de un planeta puede romperse, y todas las formas (no solo la de la Tierra) en que puede mantenerse”.

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Felipe Sasso
Ex escritor de Digital Trends en Español
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En esta imagen, el instrumento Mars Oxygen In-Situ Resource Utilization Experiment (MOXIE) chapado en oro brilla después de ser instalado dentro del rover Perseverance. NASA/JPL-Caltech
Recientemente, MOXIE se ejecutó nuevamente y logró superar su hito anterior. En agosto de este año, produjo un pico de 10,44 gramos de oxígeno por hora, y el 28 de noviembre produjo 10,56 gramos por hora en pico. Si bien eso no es mucho oxígeno para la mayoría de los usos, demuestra que MOXIE funciona a pequeña escala, y podría ampliarse para ser mucho más grande y más eficiente.

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El Paso Yori se encuentra en un antiguo delta del río, donde una vez fluyó el agua y que podría haber sido hospitalario para los microorganismos hace millones de años. Esta área en particular está llena de arenisca, un tipo de roca sedimentaria formada a partir de partículas transportadas por el agua que se depositan y compactan juntas en piedra.
Esta imagen de "Yori Pass" fue tomada por un generador de imágenes Hazcam a bordo del rover Perseverance Mars de la NASA el 5 de noviembre de 2022. NASA/JPL-Caltech
Esto hace que el área sea un gran lugar para buscar evidencia de vida antigua, según los expertos. "A menudo priorizamos el estudio de rocas sedimentarias de grano fino como esta en nuestra búsqueda de compuestos orgánicos y posibles biofirmas", dijo Katie Stack Morgan, científica adjunta del proyecto Perseverance en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, en un comunicado.

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