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Los principales observatorios espaciales que exploran el universo

El futuro telescopio James Webb inició la cuenta regresiva. Cuando sea puesto en órbita en 2021, marcará el ocaso del Hubble, que durante 30 años ha impulsado la exploración espacial. Pero no son los únicos «ojos» de la humanidad en el espacio, por lo que hemos reunido los principales observatorios espaciales en funcionamiento.

Los telescopios espaciales tienen la ventaja de que no sufren por las condiciones meteorológicas o la contaminación lumínica que aquejan a los observatorios terrestres. Además, su trabajo no se ve afectado por la la distorsión que genera la atmósfera, que reduce la calidad de las imágenes.

El primero fue lanzado el 18 de abril de 1968 con el Kosmos 215 de la Unión Soviética, el primer observatorio espacial del mundo. Con una misión que solo se extendió por 73 días y equipado con ocho telescopios, fue usado para estudiar la radiación solar. De ahí en adelante, han sido lanzados más de 20. Los que siguen son los principales observatorios espaciales en funcionamiento.

Telescopio espacial Hubble (HST)

Fecha de lanzamiento: 24 de abril de 1990.
Ubicación: órbita circular alrededor de la Tierra, a 593 kilómetros sobre el nivel del mar.
Peso y dimensiones: 11 toneladas. De forma cilíndrica, con una longitud de 13.2 metros y un diámetro máximo de 4,2 metros.
Tipo de telescopio: Reflector con un espejo primario de 2.4 metros
Responsables: NASA y ESA.

Imagen utilizada con permiso del titular de los derechos de autor

Conocido de forma inicial como Space Telescope (ST), debe su nombre actual al pionero de la astronomía estadounidense Edwin Hubble. Desde su puesta en órbita, el telescopio Hubble ha revolucionado la astronomía gracias a su visión privilegiada del espacio exterior.

Debido a sus capacidades para observar las zonas del espectro visible (lo que ven nuestros ojos)  y ultravioleta cercano, los científicos lo han usado para observar algunas de las estrellas y galaxias más distantes, así como los planetas del Sistema Solar.  Ha realizado más de 1.4 millones de observaciones y se han publicado más de 18,000 artículos científicos a partir de sus hallazgos, entre los que destacan la colisión de un cometa con Júpiter y las lunas alrededor de Plutón.

Observatorio de rayos X Chandra (CXT)

Fecha de lanzamiento: 23 de julio de 1999.
Ubicación: órbita elíptica alrededor de la Tierra, lo que le permite alcanzar una altitud de 139,000 kilómetros (86.500 millas), más de un tercio de la distancia a la Luna.
Peso y dimensiones: 10.5 toneladas. De forma cilíndrica, con una longitud de 13.8 metros.
Tipo de telescopio: Wolter, con un lente primario de 1.2 metros
Responsables: NASA.

Telescopio espacial Chandra
Imagen utilizada con permiso del titular de los derechos de autor

Chandra fue el tercero de los grandes observatorios espaciales de la NASA, después del Hubble (1990) y el Observatorio de Rayos Gamma Compton, desintegrado en 2000. Destinado a observar rayos X blandos, ha sido usado para el estudio de galaxias lejanas.

Entre sus principales hallazgos, se encuentran la primera imagen de luz del remanente de la supernova Cassiopeia A; un anillo nunca antes visto alrededor del púlsar central en la nebulosa del Cangrejo, otro remanente de supernova; y la primera emisión de rayos X fue vista desde el agujero negro Sagitario A.

Sonda espacial SOHO

Fecha de lanzamiento: 2 de diciembre de 1995.
Ubicación: Alrededor del punto L1 entre el Sol y la Tierra.
Peso y dimensiones: 4 toneladas. 4.3 metros de ancho, 3.7 metros de largo y 2.7 metros de alto.
Tipo: sonda espacial con doce instrumentos.
Responsables: NASA y ESA.

Observatorio espacial Soho
Imagen utilizada con permiso del titular de los derechos de autor

La sonda espacial SOHO es un observatorio solar que se utiliza para el estudio de la corona solar y las zonas magnéticas. Además de su misión científica, se ha transformado en una fuente clave de datos solares en tiempo real para predecir el clima espacial.

Es una de las cuatro naves espaciales –junto a Wind, ACE y DSCOVR- ubicadas en las proximidades del punto L1 Tierra-Sol, un punto de equilibrio gravitacional ubicado aproximadamente a 0.99 unidades astronómicas (AU) del Sol y 0.01 AU de la Tierra.

SOHO está equipada con doce instrumentos que pueden trabajar de forma independiente, una de sus principales contribuciones ha sido el descubrimiento de más de 3,000 cometas. De hecho, más de la mitad de los cometas conocidos han sido identificados gracias este observatorio solar.

Integral

Fecha de lanzamiento: 12 de octubre de 2002.
Ubicación: órbita elíptica, a una distancia mínima (periastro) de 9,000 kilómetros de la Tierra.
Peso y dimensiones: 4.4 toneladas. 5 metros de ancho, 2.8 de largo y 3.2 de alto.
Tipo: Lente principal de aberturas codificadas de 3.7 metros.
Responsables: ESA.

Observatorio espacial Integral
Considerado el observatorio de rayos gamma más sensible, tiene como misión detectar de la radiación energética que proviene del espacio. Es el primer observatorio capaz de captar de forma simultánea un objeto en rayos gamma, rayos x y espectro visible.

Sus principales objetivos son las explosiones violentas conocidas como estallidos de rayos gamma, fenómenos como explosiones de supernovas y regiones del Universo que se cree que contienen agujeros negros. Según ESA, desde su puesta en órbita ha impulsado grandes avances en la comprensión del universo de rayos gamma.

Proyectos en marcha

  • Telescopio espacial James Webb: Desarrollado por agencias de más de 17 países, sustituirá al telescopio Hubble. Uno de sus principales objetivos es observar algunos de los eventos y objetos más distantes del universo, como la formación de las primeras galaxias. Su lanzamiento está programado para 2021.
  • Telescopio espacial chino Xuntian: desarrollado por la agencia espacial china, tendrá la capacidad de observar el espectro visible y el ultravioleta cercano. Su principal instrumento será una cámara de 2.5 millones de pixeles, aunque también contará con un espectómetro. Estará diseñado par podrá acoplarse con la futura estación espacial china. Su lanzamiento está previsto para 2022.

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Rodrigo Orellana
Ex escritor de Digital Trends en Español
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Uno de estos remanentes de supernova, Cassiopeia A, o Cas A, fue fotografiado recientemente utilizando el instrumento NIRCam del Telescopio Espacial James Webb. Situada a 11.000 años luz de distancia en la constelación de Casiopea, se cree que es una estrella que explotó hace 340 años (vista desde la Tierra) y ahora es uno de los objetos de radio más brillantes del cielo. Esta imagen muestra la capa de material expulsada por la explosión interactuando con el gas que la estrella masiva emitió en sus últimas fases de vida.
Una nueva imagen de alta definición de la NIRCam (Cámara de Infrarrojo Cercano) del Telescopio Espacial James Webb revela detalles intrincados del remanente de supernova Cassiopeia A (Cas A), y muestra la capa de material en expansión que se estrella contra el gas arrojado por la estrella antes de que explotara. NASA, ESA, CSA, STScI, Danny Milisavljevic (Universidad de Purdue), Ilse De Looze (UGent), Tea Temim (Universidad de Princeton)
"Con la resolución de NIRCam, ahora podemos ver cómo la estrella moribunda se hizo añicos cuando explotó, dejando filamentos similares a pequeños fragmentos de vidrio", dijo el investigador principal Danny Milisavljevic de la Universidad de Purdue en un comunicado. "Es realmente increíble después de todos estos años estudiando Cas A resolver ahora esos detalles, que nos están proporcionando una visión transformadora de cómo explotó esta estrella".

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El problema fue causado por uno de los tres giroscopios operativos del telescopio, que son dispositivos que ayudan a apuntar el telescopio en la dirección correcta. Aunque habría sido posible operar el telescopio con solo uno de estos, eso habría resultado en una pérdida de tiempo de observación, ya que llevaría más tiempo mover el telescopio a un nuevo objetivo entre observaciones. Con los tres giroscopios ahora en uso de nuevo, el telescopio ha vuelto a las operaciones científicas.
El Hubble orbita a más de 300 millas sobre la Tierra visto desde el transbordador espacial. NASA
Actualmente, dos de los instrumentos del telescopio están en línea, y los otros instrumentos volverán a estar en línea en las próximas semanas. "Las dos cámaras principales del Hubble, la Cámara de Campo Amplio 3 y la Cámara Avanzada para Sondeos, reanudaron las observaciones científicas el viernes", escribió la NASA en una actualización. "El equipo planea restaurar las operaciones del Espectrógrafo de Orígenes Cósmicos y el Espectrógrafo de Imágenes del Telescopio Espacial a finales de este mes".

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