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Un gato llega al espacio profundo cortesía de la NASA y un láser

La NASA ha logrado una impresionante primicia al transmitir un video ultra-HD a la Tierra por láser desde 19 millones de millas de distancia.

«Esto allanará el camino para comunicaciones de mayor velocidad de datos en apoyo del próximo gran salto: enviar humanos a Marte», dijo la agencia espacial en una publicación en las redes sociales el lunes anunciando la hazaña.

Las imágenes fueron creadas aquí en la Tierra antes de ser enviadas al espacio profundo con la misión Psyche de la NASA, que se lanzó en octubre. Presenta a un gato llamado Taters persiguiendo un puntero láser porque … pozo… A todo el mundo le encantan los vídeos de gatos. Y aquí está:

The Video NASA’s Laser Communications Experiment Streamed From Deep Space

El experimento de Comunicaciones Ópticas del Espacio Profundo de la NASA transmitió el video de 15 segundos desde el espacio profundo a la Tierra el 11 de diciembre desde 19 millones de millas de distancia (31 millones de kilómetros, o aproximadamente 80 veces la distancia Tierra-Luna). Usando un instrumento de última generación llamado transceptor láser de vuelo, la señal de video tardó 101 segundos en llegar a la Tierra, enviada a la velocidad de bits máxima del sistema de 267 megabits por segundo (Mbps), dijo la NASA.

El instrumento transmitió un láser codificado de infrarrojo cercano al Telescopio Hale en el Observatorio Palomar de Caltech en San Diego, California, donde se descargó antes de ser enviado inmediatamente, cuadro por cuadro, al Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California, donde el video se reprodujo en tiempo real.

La tecnología de comunicaciones láser es capaz de transmitir datos a velocidades de 10 a 100 veces mayores que los mejores sistemas de radiofrecuencia utilizados actualmente por las misiones en el espacio profundo.

«Uno de los objetivos es demostrar la capacidad de transmitir video de banda ancha a través de millones de millas», dijo Bill Klipstein, gerente de proyectos de demostración técnica en JPL. «Nada en Psyche genera datos de video, por lo que generalmente enviamos paquetes de datos de prueba generados aleatoriamente. Pero para hacer que este importante evento sea más memorable, decidimos trabajar con los diseñadores del JPL para crear un video divertido, que capture la esencia de la demostración como parte de la misión de Psyche».

Pam Melroy, administradora adjunta de la NASA, dijo que el logro «subraya nuestro compromiso con el avance de las comunicaciones ópticas como un elemento clave para satisfacer nuestras futuras necesidades de transmisión de datos». Melroy agregó que aumentar el ancho de banda para las comunicaciones desde el espacio profundo es «esencial para lograr nuestros futuros objetivos científicos y de exploración, y esperamos el avance continuo de esta tecnología y la transformación de la forma en que nos comunicamos durante futuras misiones interplanetarias».

Ryan Rogalin, líder de electrónica receptora del proyecto en el JPL, señaló que aunque el video se transmitió desde millones de millas de distancia en el espacio profundo, la tecnología pudo enviar el video «más rápido que la mayoría de las conexiones a Internet de banda ancha», y agregó: «De hecho, después de recibir el video en Palomar, se envió al JPL a través de Internet. Y esa conexión era más lenta que la señal que venía del espacio profundo».

Para aquellos interesados más en los gráficos del video que en el gato, el primero ilustra cosas como la trayectoria orbital de Psyche, la cúpula del telescopio de Palomar e información técnica sobre el láser y su tasa de bits de datos. Y para aquellos interesados más en el gato, pueden ver datos relacionados con la frecuencia cardíaca, el color y la raza de Tater.

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