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Cómo podríamos buscar vida en la luna helada de Saturno, Encelado

Cuando se trata de buscar lugares más allá de la Tierra donde la vida podría prosperar en nuestro sistema solar, algunos de los objetivos más intrigantes no son planetas, sino lunas. Desde las lunas heladas de Júpiter como Europa hasta la luna Encélado de Saturno, se cree que estos lugares albergan océanos de agua líquida debajo de gruesas costras de hielo que podrían albergar vida. Ahora, nueva evidencia sugiere apoyo para la habitabilidad de Encelado, y la NASA está desarrollando misiones para viajar a estas lunas distantes y buscar evidencia de vida.

La investigación sobre Encelado, publicada en la revista PNAS, muestra que parece haber fósforo disuelto en el océano de la luna, que es un ingrediente importante para la vida. Se utiliza en la creación de ARN y ADN, se encuentra en las membranas celulares y se encuentra dentro de nuestros cuerpos en los huesos y dientes. Al estudiar los datos de la sonda Cassini, los investigadores pudieron crear un modelo del océano de Encélado y cómo los minerales se disolverían en él.

La luna geológicamente activa de Saturno, Encélado. NASA/JPL

Esto refleja un cambio en los enfoques de la habitabilidad. Solía ser más común buscar planetas potencialmente habitables dentro de la zona habitable de una estrella, donde podría existir agua líquida en la superficie. Ahora, un enfoque alternativo es buscar océanos que puedan formarse debajo de la superficie en mundos más fríos y que puedan tener los ingredientes necesarios para la vida.

«La búsqueda de habitabilidad extraterrestre en el sistema solar ha cambiado de enfoque, ya que ahora buscamos los bloques de construcción para la vida, incluidas las moléculas orgánicas, el amoníaco, los compuestos que contienen azufre, así como la energía química necesaria para sustentar la vida», dijo uno de los investigadores, Christopher Glein del Southwest Research Institute, en un comunicado. . «El fósforo presenta un caso interesante porque trabajos anteriores sugirieron que podría ser escaso en el océano de Encélado, lo que oscurecería las perspectivas de vida».

Con los nuevos hallazgos que sugieren que el fósforo podría ser relativamente abundante, Glein argumenta que necesitamos visitar el lugar nuevamente para aprender más: «Necesitamos volver a Encélado para ver si un océano habitable está realmente habitado».

Una herramienta potencial para hacer que esto suceda es un programa de la NASA en el Laboratorio de Propulsión a Chorro. El proyecto Ocean Worlds Life Surveyor (OWLS) ha creado un grupo de instrumentos científicos especialmente para analizar muestras líquidas, que serían ideales para investigar mundos oceánicos como Encélado. Para acceder a esa agua sin tener que perforar a través de la gruesa corteza helada, una posibilidad sería volar una nave espacial a través de las columnas de agua que brotan de la superficie de la luna.

«¿Cómo tomar una pizca de hielo a mil millones de millas de la Tierra y determinar, en la única oportunidad que tienes, mientras todos en la Tierra esperan con la respiración contenida, si hay evidencia de vida?», Dijo Peter Willis, coinvestigador principal del proyecto OWLS y líder científico, en un comunicado. «Queríamos crear el sistema de instrumentos más poderoso que se pudiera diseñar para esa situación para buscar signos químicos y biológicos de vida».

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Diego Bastarrica
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Los rovers, desarrollados en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, son del tamaño de una maleta de mano. Están diseñados para moverse de forma independiente, pero comparten datos para que puedan cubrir más terreno que un solo rover. Tendrán que trabajar durante un día lunar, que es de unas dos semanas, para mapear las características en la superficie y mirar debajo del suelo usando un radar.
Como parte de la demostración de la tecnología CADRE de la NASA, tres pequeños rovers que explorarán la Luna juntos muestran su capacidad para conducir en equipo de forma autónoma, sin órdenes explícitas de los ingenieros, durante una prueba en una sala limpia en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la agencia en diciembre de 2023. NASA/JPL-Caltech
Pero antes de que los rovers puedan ser lanzados, tienen que someterse a rigurosas pruebas. "Hemos estado a toda marcha preparando esta demostración tecnológica para su aventura lunar", dijo Subha Comandur, gerente de proyecto CADRE en JPL, en un comunicado. Han sido meses de pruebas casi ininterrumpidas y, a veces, de volver a probar, pero el arduo trabajo del equipo está dando sus frutos. Ahora sabemos que estos rovers están listos para mostrar lo que un equipo de pequeños robots espaciales puede lograr juntos".

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