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Vea la luna helada Europa de cerca en la imagen de Juno

A fines del mes pasado, la nave espacial Juno realizó un sobrevuelo cercano de la luna Europa de Júpiter, llegando a unas 219 millas de la superficie de la luna, a solo un pelo de distancia en términos de naves espaciales. A medida que la nave espacial azotaba Europa a una velocidad relativa de casi 15 millas por segundo, recopiló datos que incluían imágenes de esta ubicación más intrigante. Y ahora la NASA ha publicado la imagen de mayor resolución que Juno haya tomado de Europa, mostrando su superficie con un detalle impresionante.

Europa es un lugar particularmente intrigante debido a su habitabilidad potencial. Su superficie está cubierta de una gruesa corteza de hielo a 10 millas de profundidad, pero debajo de este hielo se cree que hay un océano de agua salada. Esa agua líquida lo convierte en un entorno potencialmente habitable, por lo que existe un gran interés en examinar la luna con más profundidad para ver si podría albergar vida.

Las características de la superficie de la luna helada de Júpiter, Europa, se revelan en una imagen obtenida por la Unidad de Referencia Estelar (SRU) de Juno durante el sobrevuelo de la nave espacial el 29 de septiembre de 2022.

La imagen de la superficie de Europa muestra los surcos y crestas en el hielo, cubriendo un área de alrededor de 93 millas por 125 millas. Fue tomada por el instrumento de la Unidad de Referencia Estelar (SRU) de Juno, que toma imágenes en blanco y negro para ayudar a la nave espacial a apuntar en la dirección correcta al obtener imágenes de las estrellas. Pero los investigadores también han encontrado formas inteligentes de hacer uso de la cámara para el trabajo científico, particularmente en condiciones de poca luz. Fue capaz de tomar esta imagen de Europa mientras la luna estaba iluminada por la luz reflejada desde Júpiter.

«Esta imagen está desbloqueando un increíble nivel de detalle en una región que no se había fotografiado previamente a tal resolución y en condiciones de iluminación tan reveladoras», dijo Heidi Becker, coinvestigadora principal de la SRU, en un comunicado. «El uso por parte del equipo de una cámara de seguimiento de estrellas para la ciencia es un gran ejemplo de las capacidades innovadoras de Juno. Estas características son tan intrigantes. Comprender cómo se formaron, y cómo se conectan con la historia de Europa, nos informa sobre los procesos internos y externos que dan forma a la corteza helada».

Juno se lanzó en 2011 y originalmente estaba destinado a estudiar solo el planeta Júpiter. Pero en 2021 la misión se amplió para incluir el estudio de varias de las lunas de Júpiter: Ganímedes, Europa e Io. Realizó un sobrevuelo de Ganímedes en 2021, ahora ha visitado Europa en 2022 y en 2023 pasará por Io. Y las lunas de Júpiter estarán ocupadas en la próxima década, ya que también albergarán la misión Europa Clipper de la NASA y la misión JUICE (JUpiter ICy moons Explorer).

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Diego Bastarrica
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Los investigadores utilizaron datos de la misión Juno a Júpiter, que también ha realizado sobrevuelos de Europa, para ver cuánto hidrógeno se liberaba de la superficie de la luna. Medidos con el instrumento Jovian Auroral Distributions Experiment (JADE) de Juno, estos datos se pueden usar para estimar cuánto oxígeno se está produciendo, y se cree que es de solo 26 libras por segundo, en comparación con las estimaciones anteriores de hasta 2,000 libras por segundo.
Esta vista de la luna helada Europa de Júpiter fue capturada por el generador de imágenes JunoCam a bordo de la nave espacial Juno de la NASA durante el sobrevuelo cercano de la misión el 29 de septiembre de 2022. Datos de imagen: NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS Procesamiento de imágenes: Kevin M. Gill CC BY 3.0
"Cuando la misión Galileo de la NASA sobrevoló Europa, nos abrió los ojos a la compleja y dinámica interacción que Europa tiene con su entorno. Juno trajo una nueva capacidad para medir directamente la composición de las partículas cargadas que se desprenden de la atmósfera de Europa, y no podíamos esperar para echar un vistazo más detrás de la cortina de este emocionante mundo acuático", dijo el científico de JADE Jamey Szalay de la Universidad de Princeton en un comunicado. "Pero de lo que no nos dimos cuenta es de que las observaciones de Juno nos darían una restricción tan estricta sobre la cantidad de oxígeno producido en la superficie helada de Europa".

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