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Captan desde el desierto chileno la nebulosa de la Flama de Orión

Un grupo de astrónomos perteneciente al Observatorio Europeo Austral (ESO) publicó una nueva imagen de la nebulosa de la Flama, cerca de la estrella oriental del cinturón de Orión, denominada así porque aparenta estar en llamas.

La fotografía fue tomada con el Atacama Pathfinder Experiment (APEX), que es operado por el ESO en la meseta de Chajnantor, en el desierto de Atacama, al norte de Chile.

La imagen se basa en observaciones realizadas hace algunos años por Thomas Stanke –exastrónomo del ESO– junto a su equipo y muestra además nebulosas más pequeñas como la llamada Cabeza de Caballo.

En aquella época, los encargados probaban un nuevo instrumento recién instalado en APEX llamado SuperCam, el cual fue apuntado hacia la constelación de Orión.

ESO

“Tal y como le gusta decir a quienes se dedican a la astronomía, si tienes la posibilidad de probar un nuevo telescopio o un nuevo instrumento, observa Orión: ¡siempre habrá algo nuevo e interesante por descubrir!”, explica Stanke en un comunicado.

Las imágenes tomadas por el Atacama Pathfinder Experiment forman parte del estudio APEX Large CO Heterodyne Orion Legacy Survey, que examinó las ondas de radio emitidas por el monóxido de carbono (CO) en la nube de Orión para cartografiar las zonas estelares.

“Debido a lo extenso de la región, solo con instrumentos como SuperCAM, en APEX, es posible realizar este trabajo; con otros instrumentos o telescopios se habría necesitado entre diez y mil veces más tiempo de observación, lo que haría inviable este trabajo”, señala Diego Mardones, astrónomo de la Universidad de Chile y miembro del equipo a cargo del estudio.

La constelación de Orión es conocida por ser una región astronómica que alberga nubes moleculares gigantes cercanas al Sol, además de objetos gigantes compuestos de hidrógeno donde se forman nuevas estrellas e incluso planetas.

Multiple views of the Flame Nebula region as seen with the DSS2, VISTA and APEX

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El cráter Jezero en Marte, que muestra un delta donde una vez se ubicó un antiguo lago. NASA/JPL-Caltech/ASU
El desafío de comprender la historia de esta región es que los científicos han estado trabajando principalmente a partir de datos orbitales, que no pueden decirles mucho. "Desde la órbita podemos ver un montón de depósitos diferentes, pero no podemos decir con certeza si lo que estamos viendo es su estado original, o si estamos viendo la conclusión de una larga historia geológica", dijo el investigador principal, David Paige, de la Universidad de California en Los Ángeles, en un comunicado. "Para saber cómo se formaron estas cosas, necesitamos ver debajo de la superficie".

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