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Un satélite japonés persigue basura espacial

Hay un problema creciente de basura que abarrota el espacio más allá de nuestro planeta. Conocidos como basura espacial, consisten en satélites rotos, partes de cohetes desechadas y otras pequeñas piezas de metal y otros materiales que se mueven por el planeta, a menudo a velocidades extremadamente altas. Los desechos espaciales han amenazado a la Estación Espacial Internacional y han impactado a la estación espacial de China, y la basura del espacio incluso ha caído recientemente sobre una casa en los EE. UU.

Muchos científicos han pedido una mayor protección ambiental del espacio, pero cómo lidiar con todos los desechos existentes es un problema abierto. Gran parte de los escombros son difíciles de capturar porque tienen una forma extraña o viajan a gran velocidad. Las sugerencias de limpieza han implicado el uso de imanes, redes o láseres. Pero ahora, un sistema de la compañía japonesa Astroscale ha tomado una imagen de cerca de una pieza de basura espacial que ha estado persiguiendo, y podría ayudar a facilitar la limpieza futura.

Imagen de un pedazo de basura espacial visto desde el satélite ADRAS-J de Astroscale.
Imagen de un pedazo de basura espacial visto desde el satélite ADRAS-J de Astroscale. Astroescala

El satélite de Remoción Activa de Escombros por Astroscale-Japón (ADRAS-J) de Astroscale capturó esta imagen de la etapa superior de un cohete descartado desde varios cientos de metros de distancia. La idea del sistema ADRAS-J es inspeccionar piezas de escombros y tomar imágenes de ellas para determinar sus movimientos y condición, con el fin de ayudar a comprender cómo se mueven los escombros para futuras operaciones de remoción.

«Fotos o no sucedió», escribió Astroscale en X. «He aquí la primera imagen del mundo de desechos espaciales capturada a través de operaciones de encuentro y proximidad durante nuestra misión ADRAS-J».

Hacer la aproximación a un pedazo de escombros requirió el uso de cámaras y algoritmos, informó la BBC, para asegurarse de que el satélite no impactara contra los escombros. Una colisión entre pedazos de desechos o desechos y un satélite activo crearía aún más desechos más pequeños, pedazos que podrían extenderse a lo largo de una órbita, de ahí la preocupación por la posibilidad de colisiones de satélites.

A continuación, el sistema ADRAS-J intentará hacer una órbita de los escombros, y las misiones futuras planean utilizar brazos robóticos para agarrar las piezas de escombros. Una vez que se ha agarrado un pedazo de escombros, se puede eliminar, por ejemplo, usando los propulsores del satélite para sacarlo de órbita y quemarlo en la atmósfera.

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Un informe de la NASA en 2021 señaló que actualmente hay al menos 26,000 piezas de basura espacial "del tamaño de una pelota de softball o más grande que podría destruir un satélite en el impacto; más de 500.000 del tamaño de una canica lo suficientemente grande como para causar daños a naves espaciales o satélites; y más de 100 millones del tamaño de un grano de sal que podría perforar un traje espacial".

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