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El satélite de la NASA que monitorea la contaminación del espacio

Un nuevo satélite de la NASA diseñado para monitorear la contaminación del espacio ha compartido sus primeras imágenes, mostrando cómo podrá rastrear la contaminación del aire en América del Norte. El instrumento TEMPO, o Emisiones Troposféricas: Monitoreo de la Contaminación, se lanzó a principios de este año en abril y ha estado observando la Tierra desde su órbita a 22,000 millas sobre el ecuador.

Ilustración artística de TEMPO.
Ilustración artística de TEMPO. NASA

TEMPO es capaz de medir la contaminación del aire con alta resolución, hasta unas pocas millas cuadradas, y puede mostrar los cambios en la contaminación que ocurren en cortos períodos de tiempo. Eso le permitirá recopilar datos sobre los factores que afectan la contaminación del aire, como el tráfico de la hora pico o el humo de los incendios forestales.

«Los vecindarios y comunidades de todo el país se beneficiarán de los datos que cambiarán el juego de TEMPO en las próximas décadas», dijo el administrador de la NASA, Bill Nelson, en un comunicado. «Este verano, millones de estadounidenses sintieron de primera mano el efecto del humo de los incendios forestales en nuestra salud. La NASA y la Administración Biden-Harris están comprometidas a facilitar que los estadounidenses comunes y los tomadores de decisiones accedan y utilicen los datos de TEMPO para monitorear y mejorar la calidad del aire que respiramos, beneficiando a la vida aquí en la Tierra».

Las primeras imágenes de TEMPO están disponibles en una serie de visualizaciones, incluidos dos mapas de contaminación que muestran la región alrededor de Los Ángeles entre el mediodía y las 4 p.m. del mismo día. Los mapas a continuación muestran los niveles de dióxido de nitrógeno en el aire el 2 de agosto, con colores más oscuros que representan niveles más altos. Otras visualizaciones muestran la contaminación alrededor de las principales áreas urbanas como Nueva York y Washington o Houston y Nueva Orleans.

Este par de imágenes muestra los niveles de dióxido de nitrógeno sobre el sur de California a las 12:14 y 4:24 p.m. el 2 de agosto, según lo medido por TEMPO.
Kel Elkins, Trent Schindler y Cindy Starr/Estudio de Visualización Científica de la NASA
Este par de imágenes muestra los niveles de dióxido de nitrógeno sobre el sur de California a las 12:14 y 4:24 p.m. el 2 de agosto, según lo medido por TEMPO.
Este par de imágenes muestra los niveles de dióxido de nitrógeno sobre el sur de California a las 12:14 y 4:24 p.m. el 2 de agosto, según lo medido por TEMPO. Kel Elkins, Trent Schindler y Cindy Starr/Estudio de Visualización Científica de la NASA

«TEMPO está comenzando a medir la contaminación del aire durante el día por hora en América del Norte», dijo la investigadora principal de TEMPO, Kelly Chance. «Mide ozono, dióxido de nitrógeno, formaldehído, aerosoles, vapor de agua y varios gases traza. Ya se están planificando casi 50 estudios científicos que se basan en esta nueva forma de recopilar datos».

Estos primeros datos se recopilaron como parte del proceso de calibración para el instrumento primario TEMPO, un espectrómetro que mide la contaminación al ver qué longitudes de onda de luz son absorbidas por los gases en la atmósfera. En sus operaciones completas, el satélite tomará escaneos cada hora durante las horas del día, cubriendo un área desde el centro de Canadá hasta los Estados Unidos y hasta la Ciudad de México.

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Pero antes de que los rovers puedan ser lanzados, tienen que someterse a rigurosas pruebas. "Hemos estado a toda marcha preparando esta demostración tecnológica para su aventura lunar", dijo Subha Comandur, gerente de proyecto CADRE en JPL, en un comunicado. Han sido meses de pruebas casi ininterrumpidas y, a veces, de volver a probar, pero el arduo trabajo del equipo está dando sus frutos. Ahora sabemos que estos rovers están listos para mostrar lo que un equipo de pequeños robots espaciales puede lograr juntos".

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