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La Luna podría tener carreteras pavimentadas

Imagen utilizada con permiso del titular de los derechos de autor

Parece que la Luna recibirá más visitantes que nunca, ya que la NASA y sus socios planean construir una base permanente en la superficie lunar para estancias prolongadas de los astronautas.

Las tripulaciones explorarán la superficie lunar en rovers de próxima generación, pero los planificadores de la misión tienen serias preocupaciones sobre todo el polvo dañino que esos buggies levantarán a medida que avanzan.

Para resolver el problema, los ingenieros están desarrollando una forma de derretir el polvo para crear superficies pavimentadas, ofreciendo un viaje más seguro y suave para los rovers y sus ocupantes.

Para las pruebas realizadas en la Tierra con polvo lunar simulado, el proyecto utiliza un rayo láser para derretir la suciedad pulverulenta en una superficie sólida vítrea. Sin embargo, los ingenieros creen que en la Luna los astronautas podrán reemplazar el láser con luz solar concentrada a través de una lente de Fresnel.

La Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés) compartió detalles del trabajo en un video publicado en línea el domingo. Es la continuación de un informe más detallado sobre la tecnología publicado a principios de este mes.

"Where we're going we DO need roads!" 🌚

To keep abrasive, sticky, lunar dust at bay on the Moon, astronauts will need paved roads and landing pads.

But how can we build roads on the Moon?

🔗 https://t.co/OXsm2UckI9 pic.twitter.com/ieCgzJ3Y8a

— ESA (@esa) October 22, 2023

Los ingenieros que trabajan en el proyecto han encontrado una manera de desplegar un rayo láser de 1,77 pulgadas (4,5 cm) de diámetro para crear formas geométricas triangulares y centradas huecas de aproximadamente 7,87 pulgadas (20 cm) de ancho. Las baldosas se pueden entrelazar para crear superficies sólidas en grandes áreas de suelo lunar, que podrían funcionar como carreteras o plataformas de aterrizaje, dijo la ESA.

El equipo del proyecto estima que se necesitarían unos 115 días para construir una pista de aterrizaje adecuada utilizando este método.

El ingeniero de materiales de la ESA, Advenit Makaya, describió el material resultante como «similar al vidrio y quebradizo», y agregó que, dado que estaría sujeto a fuerzas de compresión descendentes, las reparaciones serían innecesarias si sufriera alguna grieta.

El polvo lunar es abrasivo y afilado, y la baja gravedad de la luna lo convierte en una seria amenaza para las misiones visitantes.

«La mitigación del polvo ha sido un problema para la NASA desde Apolo», dice la agencia espacial estadounidense en su sitio web. «Cuando los astronautas entraban y salían del módulo lunar, el polvo llegaba a todas partes: obstruía los mecanismos, interfería con los instrumentos, hacía que los radiadores se sobrecalentaran e incluso rompía sus trajes espaciales».

Cualquier cosa que pueda mantener el polvo a raya será una mejora bienvenida para las próximas misiones Artemis, por lo que los ingenieros continuarán desarrollando la tecnología de pavimentación con la esperanza de enviarla a la luna para convertir literalmente el polvo en carreteras.

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Diego Bastarrica
Diego Bastarrica es periodista y docente de la Universidad Diego Portales de Chile. Especialista en redes sociales…
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El miércoles 3 de abril, la NASA anunció las tres compañías que desarrollan su nuevo vehículo lunar: Intuitive Machines, Lunar Outpost y Venturi Astrolab. Cada uno de ellos desarrollará un vehículo lunar (LTV, por sus siglas en inglés) que puede transportar astronautas desde su lugar de aterrizaje a través de la superficie de la luna, lo que les permitirá llegar más lejos y a más áreas de interés.
Un diseño conceptual artístico del Vehículo de Terreno Lunar de la NASA. NASA
"Esperamos con interés el desarrollo del vehículo de exploración lunar de la generación Artemis para ayudarnos a avanzar en lo que aprendemos en la Luna", dijo Vanessa Wyche, directora del Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston, en un comunicado. "Este vehículo aumentará en gran medida la capacidad de nuestros astronautas para explorar y realizar ciencia en la superficie lunar, al mismo tiempo que servirá como plataforma científica entre misiones tripuladas".

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Los rovers, desarrollados en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, son del tamaño de una maleta de mano. Están diseñados para moverse de forma independiente, pero comparten datos para que puedan cubrir más terreno que un solo rover. Tendrán que trabajar durante un día lunar, que es de unas dos semanas, para mapear las características en la superficie y mirar debajo del suelo usando un radar.
Como parte de la demostración de la tecnología CADRE de la NASA, tres pequeños rovers que explorarán la Luna juntos muestran su capacidad para conducir en equipo de forma autónoma, sin órdenes explícitas de los ingenieros, durante una prueba en una sala limpia en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la agencia en diciembre de 2023. NASA/JPL-Caltech
Pero antes de que los rovers puedan ser lanzados, tienen que someterse a rigurosas pruebas. "Hemos estado a toda marcha preparando esta demostración tecnológica para su aventura lunar", dijo Subha Comandur, gerente de proyecto CADRE en JPL, en un comunicado. Han sido meses de pruebas casi ininterrumpidas y, a veces, de volver a probar, pero el arduo trabajo del equipo está dando sus frutos. Ahora sabemos que estos rovers están listos para mostrar lo que un equipo de pequeños robots espaciales puede lograr juntos".

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Los investigadores utilizaron datos de la misión Juno a Júpiter, que también ha realizado sobrevuelos de Europa, para ver cuánto hidrógeno se liberaba de la superficie de la luna. Medidos con el instrumento Jovian Auroral Distributions Experiment (JADE) de Juno, estos datos se pueden usar para estimar cuánto oxígeno se está produciendo, y se cree que es de solo 26 libras por segundo, en comparación con las estimaciones anteriores de hasta 2,000 libras por segundo.
Esta vista de la luna helada Europa de Júpiter fue capturada por el generador de imágenes JunoCam a bordo de la nave espacial Juno de la NASA durante el sobrevuelo cercano de la misión el 29 de septiembre de 2022. Datos de imagen: NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS Procesamiento de imágenes: Kevin M. Gill CC BY 3.0
"Cuando la misión Galileo de la NASA sobrevoló Europa, nos abrió los ojos a la compleja y dinámica interacción que Europa tiene con su entorno. Juno trajo una nueva capacidad para medir directamente la composición de las partículas cargadas que se desprenden de la atmósfera de Europa, y no podíamos esperar para echar un vistazo más detrás de la cortina de este emocionante mundo acuático", dijo el científico de JADE Jamey Szalay de la Universidad de Princeton en un comunicado. "Pero de lo que no nos dimos cuenta es de que las observaciones de Juno nos darían una restricción tan estricta sobre la cantidad de oxígeno producido en la superficie helada de Europa".

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