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Llegan a Chile las piezas del telescopio espacial más grande

Primary mirror, M1, segments of ESO’s Extremely Large Telescope (ELT) awaiting finishing at Safran Reosc facilities in France. 798 hexagonal segments will work together on the ELT, acting as one giant mirror 39-metres across. To meet the challenge of delivering such a large number of polished segments along with 133 spares within seven years, Safran Reosc has to build up to a peak production rate of five mirrors a week. Imagen utilizada con permiso del titular de los derechos de autor

Un verdadero hito se está cumpliendo este mes de diciembre de 2023, ya que arribaron a Chile, al observatorio Paranal de ESO (Observatorio Espacial Europeo), los primeros 18 segmentos del espejo principal del telescopio (M1), para la construcción del Extremely Large Telescope (ELT, telescopio extremadamente grande).

Al no poder fabricarse físicamente de una sola pieza, M1 constará de 798 segmentos individuales dispuestos en un gran patrón hexagonal, con 133 espejos adicionales cuyo objetivo es facilitar el recubrimiento de los segmentos. Con un diámetro de más de 39 metros, será el espejo de telescopio más grande del mundo.

La última etapa del proceso de producción de los segmentos M1 (el pulido), fue llevada a cabo por el líder mundial en la fabricación de sistemas ópticos, Safran Reosc, ubicado cerca de Poitiers (en la zona central de Francia), en un edificio completamente renovado para trabajar en esta delicada tarea.

Once segments of the Extremely Large Telescope’s (ELT’s) primary mirror, M1, have been polished, they’re mounted on a support system just like this one. Final inspection of the support is happening here, at the Safran Reosc facilities in France, prior to delivery to Chile, where the telescope is under construction in the Atacama Desert. Together, each mirror segment on ESO’s soon-to-be biggest eye on the sky and their supports will weigh 250 kilograms. Imagen utilizada con permiso del titular de los derechos de autor

Aunque hasta ahora solo se han enviado 18 segmentos, Safran Reosc pronto entregará a ESO muchos más. El 1 de noviembre de 2023, el segmento número 100 salió de la línea de producción y entró en la fase de inspección exhaustiva que tiene lugar antes de la entrega final. Además, Safran Reosc ha logrado una tasa de producción de más de cuatro segmentos por semana y el objetivo es llegar en breve a cinco por semana, un logro notable para la producción en serie de ópticas que exigen una precisión increíblemente alta.

La construcción del ELT de ESO ha requerido la estrecha participación de múltiples empresas de Europa y Chile con los equipos de ESO, lo que pone de relieve que el telescopio es un verdadero esfuerzo internacional. Los segmentos de los espejos fueron fundidos por la empresa alemana SCHOTT en sus instalaciones de Maguncia (Alemania), antes de ser entregados a Safran Reosc (Francia) para su pulido. Otras empresas involucradas en el trabajo de los ensamblajes de segmentos incluyen: la empresa holandesa VDL ETG Projects BV, que produjo los delicados soportes de los segmentos; el consorcio germano-francés FAMES, que desarrolló y fabricó los 4500 sensores de precisión nanométrica que monitorean la posición relativa de cada segmento; y la empresa alemana Physik Instrumente, que diseñó y fabricó los 2500 actuadores capaces de posicionar cada segmento con precisión nanométrica. La delicada tarea de transportar los segmentos fue asignada a la empresa danesa DSV.

This picture, taken inside a storage facility near Poitiers, France, shows the first segments of ESO’s Extremely Large Telescope main mirror packaged into individual boxes, ready for shipping. In total, 798 mirror segments will comprise the 39-metre diameter mirror, with 133 additional segments also being produced. On this occasion, only the first 18 were in the process of being shipped. Imagen utilizada con permiso del titular de los derechos de autor

Tras salir de Francia la semana pasada, los 18 segmentos de los espejo pulidos viajarán más de 10.000 km hasta el lugar de construcción del ELT, en el desierto chileno de Atacama. A partir de ahí, el ELT de ESO abordará los mayores desafíos astronómicos de nuestro tiempo y hará descubrimientos aún inimaginables una vez que comience a operar a finales de esta década.

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Diego Bastarrica es periodista y docente de la Universidad Diego Portales de Chile. Especialista en redes sociales…
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