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La Tierra podría ser un Saturno con anillos debido a la basura espacial

La imagen será distópica. Vista a miles de kilómetros, la Tierra lucirá unos anillos tan impresionantes como los de Saturno. Solo que no serán partículas de hielo, sino pedazos de basura espacial.

Una fotografía de los anillos de Saturno
Los impresionantes anillos de Saturno. Crédito: NASA Imagen utilizada con permiso del titular de los derechos de autor

Esa es la propuesta de un grupo de investigadores de la Universidad de Utah para aminorar los crecientes riesgos de la basura espacial, que son todos los desechos espaciales que la humanidad ha dejado en órbita desde que puso un objeto fuera del planeta en 1957.

La propuesta los científicos es un “rayo tractor” capaz de jalar la basura espacial y agruparla para que orbite en zonas especificas. Ya que se estima que actualmente orbitan unas 9,200 toneladas de basura espacial, agruparla formaría unos impresionantes anillos de basura que, a lo lejos, se verían tan impresionantes como los de Saturno, aunque en una versión distópica.

Los expertos publicaron su investigación en la revista Nature, donde explican todos los elementos necesarios para construir el rayo, ponerlo en órbita y comenzar a agrupar la basura espacial. “Ahora solo es cuestión de ingeniería construirlo y lanzarlo”.

La propuesta de los investigadores no terminaría solo por meter la basura “debajo del tapete”, sino que también facilitaría su recolección mediante otros métodos. Por ejemplo, a inicios de 2021 se lanzó una nave de fabricación japonesa diseñada para recolectar basura espacial. Cualquiera que haya barrido alguna vez en su vida sabe que todo es más fácil cuando la basura está en un mismo sitio, y esa máxima también aplica con los desechos espaciales.

Getty Images

¿Y por qué tanto alboroto con desechos que están a kilómetros de nosotros? Porque la creciente cantidad de basura espacial en órbita viaja a una velocidad de 25,000 kilómetros por hora, lo que pone en riesgo no solo satélites en funcionamiento, sino también a la tripulación de la Estación Espacial Internacional (EEI). De hecho, apenas a mediados de noviembre de este año Rusia generó tensiones políticas (entre otras, claro), por destruir sin previo aviso un satélite en desuso con un sistema antimisiles; su acto creó más basura espacial que puso en riesgo a la tripulación de la EEI.

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Aunque los astrónomos han descubierto más de 5.000 exoplanetas, o planetas fuera del sistema solar, la gran mayoría de estos planetas son considerablemente más grandes que la Tierra. Esto se debe en parte a que es más fácil detectar planetas más grandes desde enormes distancias a través del espacio. Así que es emocionante cuando se descubre un planeta del tamaño de la Tierra, y el Telescopio Espacial Hubble ha confirmado recientemente que un planeta cercano, que es diminuto para los estándares de exoplanetas, es 1,07 veces el tamaño de la Tierra.

El planeta LTT 1445Ac fue descubierto por primera vez por el Satélite de Sondeo de Exoplanetas en Tránsito (TESS) de la NASA en 2022, pero era difícil determinar su tamaño exacto debido al plano de su órbita alrededor de su estrella visto desde la Tierra. "Existía la posibilidad de que este sistema tuviera una geometría desafortunada y, si ese es el caso, no mediríamos el tamaño correcto. Pero con las capacidades del Hubble logramos su diámetro", dijo la investigadora principal Emily Pass, del Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian, en un comunicado.
Este es un concepto artístico del exoplaneta cercano, LTT 1445Ac, que tiene el tamaño de la Tierra. El planeta orbita alrededor de una estrella enana roja. La estrella se encuentra en un sistema triple, con dos enanas rojas en órbita cercana que se ven en la parte superior derecha. El punto negro frente a la estrella en primer plano es el planeta LTT 1445Ab, transitando por la cara de la estrella. El exoplaneta LTT 1445Ac tiene una temperatura superficial de aproximadamente 500 grados Fahrenheit. La vista es desde 22 años luz de distancia, mirando hacia nuestro Sol, que es el punto brillante en la parte inferior derecha. Algunas de las estrellas de fondo forman parte de la constelación de Boötes. NASA, ESA, L. Hustak (STScI)
Las nuevas observaciones muestran que el planeta tiene 1,07 veces el diámetro de la Tierra, por lo que es un planeta rocoso como la Tierra con una gravedad superficial similar. Sin embargo, no es un lugar habitable, ya que la temperatura de su superficie es de 260 grados centígrados. Es parte de un sistema estelar triple ubicado a solo 22 años luz de distancia, lo que lo convierte en uno de los exoplanetas más cercanos que transitan a través de una estrella.

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