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Adiós Ingenuity: NASA termina la misión tras 72 increíbles vuelos

Es un día triste para los fanáticos del espacio, ya que el pequeño y valiente helicóptero Ingenuity finalmente ha llegado al final de su misión en Marte. El helicóptero no realizará más vuelos debido a daños en uno de sus rotores que ocurrieron durante un aterrizaje reciente, dijo la NASA en un anuncio el jueves 25 de enero.

La misión estaba planeada originalmente para realizar solo cinco vuelos y durar 30 días, pero ha tenido un éxito más allá de lo que nadie había imaginado. El helicóptero ha realizado un total de 72 vuelos en el transcurso de su misión de tres años, que comenzó cuando fue posado en la superficie de Marte por el rover Perseverance. El rover llegó a Marte con el helicóptero escondido debajo de su vientre en febrero de 2021, e Ingenuity se sentó en la superficie por primera vez en abril de 2021. Luego hizo historia al convertirse en el primer helicóptero en volar en otro planeta con su vuelo inaugural.

First Video of NASA’s Ingenuity Mars Helicopter in Flight, Includes Takeoff and Landing (High-Res)

El helicóptero voló en gran medida de forma autónoma, ya que el retraso de la comunicación entre la Tierra y Marte de hasta 20 minutos significaba que el control directo era imposible. En su lugar, los ingenieros planificarían los vuelos que luego ejecutaría el helicóptero, navegando por sí mismo utilizando sus cámaras orientadas hacia abajo para rastrear sus movimientos. Fue este sistema el que tuvo problemas recientemente, ya que el helicóptero tuvo problemas para navegar sobre un terreno particularmente sin rasgos distintivos durante su vuelo número 71 a principios de este mes.

Después de su vuelo número 72 el 18 de enero de 2024, el helicóptero Ingenuity Mars de la NASA capturó esta imagen en color que muestra la sombra de una de las palas de su rotor, que se dañó durante el aterrizaje.
Después de su vuelo número 72 el 18 de enero de 2024, el helicóptero Ingenuity Mars de la NASA capturó esta imagen en color que muestra la sombra de una de las palas de su rotor, que se dañó durante el aterrizaje. NASA/JPL-Caltech

La NASA perdió contacto con el helicóptero después de los problemas encontrados cuando trató de realizar un breve salto para su vuelo número 72, pero logró recuperar las comunicaciones utilizando el rover Perseverance para escuchar su señal. Sin embargo, las imágenes capturadas después de este vuelo muestran la fuente del problema: daños en una o más de las palas del rotor, que presumiblemente se produjeron durante el aterrizaje del vuelo 71 o el vuelo 72.

El helicóptero permanece erguido en la superficie del planeta y en comunicación con la Tierra, pero el daño a la pala del rotor significa que ya no puede volar. En un emotivo video, los miembros del equipo de la NASA rindieron homenaje a Ingenuity y sus éxitos:

#ThanksIngenuity – NASA’s Mars Helicopter Team Says Goodbye

El éxito de la misión también fue aclamado por el administrador de la NASA, Bill Nelson. «El viaje histórico de Ingenuity, el primer avión en otro planeta, ha llegado a su fin», dijo Nelson. «Ese extraordinario helicóptero voló más alto y más lejos de lo que jamás imaginamos y ayudó a la NASA a hacer lo que mejor sabemos hacer: hacer posible lo imposible. A través de misiones como Ingenuity, la NASA está allanando el camino para futuros vuelos en nuestro sistema solar y una exploración humana más inteligente y segura a Marte y más allá».

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Desde su vuelo inaugural sobre la superficie marciana en abril de 2021, en el que se convirtió en la primera aeronave en realizar un vuelo motorizado y controlado en otro planeta, Ingenuity ha realizado vuelos cada vez más complejos e incluso ha asistido a Perseverance, el rover terrestre con el que Ingenuity viajó de la Tierra a Marte antes de su espectacular aterrizaje en febrero de 2021.

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