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Eelume es un robot-serpiente que hará el mantenimiento de cables submarinos

James Cameron puede tener afinidad por la exploración bajo el mar. Pero el océano puede ser algo peligroso y algo prohibido, donde usualmente la gente no quiere y no puede aventurarse.

El problema es que nuestras comunicaciones dependen de cables y tubos submarinos que necesitan mantenimiento. Conoce a Eelume, un robot-serpiente que hará justamente eso.

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Eelume tiene toda la pinta de un monstruo salido de una película de horror (a varias personas les puede recordar Anaconda). Sin embargo, su aspecto no fue diseñado para que cumpliera con la función de asustar.

Una alianza entre los ingenieros de la Universidad Noruega de Ciencia y Tecnología, Konsbeg Maritime y Statoil han creado esta serpiente flexible que puede llegar a áreas muy difíciles de acceder  para los seres humanos o para los vehículos operados a control remoto (ROV).

La mayoría de los ROV son grandes, costosos y poco prácticos para acceder ciertas áreas. Mientras que Eelume es delgada y flexible. “Eel” significa anguila en inglés y ese animal habría sido su inspiración. Fue diseñada para hacer pequeñas necesidades de mantenimiento y operaciones mínimas como como inspecciones visuales, limpieza y ajuste de válvulas.

Eelume es un buen ejemplo que muestra cómo la innovación y las nuevas tecnologías contribuyen a la reducción de costos”; afirma Elisabeth Kirkland Kvalheim, CTO de Statoil en la página web de la empresa.

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“En lugar de utilizar equipos grandes y costosos para trabajos pequeños, ahora podemos presentar un robot flexible que hace las veces de conserje del suelo marino”, añade Kvalheim.

El robot puede moverse bajo el agua como una serpiente o utilizando unas hélices al final de su cola. Las máquinas están conectadas por una cuerda pero los creadores de Eelume esperan crear nuevas versiones a medida que la tecnología avanza.

Esperan que algún día esté de forma permanente en el suelo marino,  donde podrán hacer inspecciones y arreglos planificados desde la superficie.

En el siguiente video, puedes ver cómo el equipo concibió a Eelume.

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Los investigadores del grupo de Robots de Luz de la Universidad de Tampere ahora están investigando cómo hacer que el material inteligente vuele. Hao Zeng, investigador de la Academia y líder del grupo, y Jianfeng Yang, investigador doctoral, han ideado un nuevo diseño para su proyecto llamado FAIRY – Flying Aero-robots based on Light Responsive Materials Assembly. Han desarrollado un robot de ensamblaje de polímeros que vuela por el viento y es controlado por la luz.
"Superior a sus contrapartes naturales, esta semilla artificial está equipada con un actuador suave. El actuador está hecho de elastómero cristalino líquido sensible a la luz, que induce acciones de apertura o cierre de las cerdas sobre la excitación de la luz visible", explica Hao Zeng.
El hada artificial desarrollada por Zeng y Yang tiene varias características biomiméticas. Debido a su alta porosidad (0,95) y estructura ligera (1,2 mg), puede flotar fácilmente en el aire dirigido por el viento. Además, una generación estable de anillos de vórtice separados permite viajes de larga distancia asistidos por el viento.
"El hada puede ser alimentada y controlada por una fuente de luz, como un rayo láser o LED", dice Zeng.
Esto significa que la luz se puede utilizar para cambiar la forma de la pequeña estructura similar a una semilla de diente de león. El hada puede adaptarse manualmente a la dirección y fuerza del viento cambiando su forma. También se puede utilizar un haz de luz para controlar las acciones de despegue y aterrizaje de este conjunto de polímero.
Según Zeng, existe potencial para aplicaciones aún más significativas.
"Suena a ciencia ficción, pero los experimentos de prueba de concepto incluidos en nuestra investigación muestran que el robot que hemos desarrollado proporciona un paso importante hacia aplicaciones realistas adecuadas para la polinización artificial", revela.
En el futuro, millones de semillas artificiales de diente de león que transportan polen podrían dispersarse libremente por los vientos naturales y luego ser dirigidas por la luz hacia áreas específicas con árboles en espera de polinización.
"Esto tendría un gran impacto en la agricultura a nivel mundial, ya que la pérdida de polinizadores debido al calentamiento global se ha convertido en una seria amenaza para la biodiversidad y la producción de alimentos", dice Zeng.

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