Descubren virus de 15 mil años en un glaciar tibetano

Un equipo de científicos que estudia el hielo de los glaciares encontró virus de casi 15,000 años de antigüedad en dos muestras de hielo tomadas en la meseta tibetana de China.

La mayoría de estos virus, que han logrado sobrevivir congelados, no se parecen a ninguno otro catalogado hasta la fecha.

Los resultados, que fueron publicados en la revista Microbiome, podrían ayudar a los expertos a entender cómo han evolucionado los virus con el paso de los siglos.

“Estos glaciares se formaron gradualmente y, junto con el polvo y los gases, también se depositaron en ese hielo muchísimos virus”, explica Zhi-Ping Zhong, autor principal del estudio y miembro del Centro de Investigación Polar y Climática Byrd de la Universidad Estatal de Ohio.

Descubren virus de 15 mil años en un glaciar tibetano
Universidad Estatal de Ohio.

“Los glaciares del oeste de China no están bien estudiados, y nuestro objetivo es utilizar esta información para reflejar entornos pasados. Y los virus forman parte de esos entornos”.

Los científicos analizaron núcleos de hielo tomados en 2015 en el casquete de hielo de Guliya, al oeste de China. Ellos determinaron que el hielo tenía casi 15,000 años de antigüedad al utilizar una combinación de técnicas tradicionales y nuevas para datar este núcleo de hielo.

Al analizarlo, encontraron los códigos genéticos de 33 virus; cuatro de ellos ya han sido identificados por la comunidad científica, pero al menos 28 son nuevos.

“Sabemos muy poco sobre los virus y los microbios en estos entornos extremos, y sobre lo que realmente hay allí”, agrega Lonnie Thompson, otro de los autores.

“La documentación y la comprensión de esto es extremadamente importante: ¿cómo responden las bacterias y los virus al cambio climático? ¿Qué ocurre cuando pasamos de una edad de hielo a un periodo cálido como el actual?”.

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