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La misión DART entrega sus conclusiones: la Tierra está a salvo

En cuatro artículos publicados en la revista Nature el 1 de marzo de 2023, el equipo de DART, que incluye astrónomos de la Universidad de Maryland, detalló el impacto exitoso de DART, la posible física detrás de la colisión, las observaciones de los escombros resultantes expulsados del asteroide y los cálculos de los cambios orbitales de Dimorphos. Los hallazgos confirman la viabilidad de redirigir objetos cercanos a la Tierra como los asteroides como una medida de defensa planetaria.

«Todavía no podemos detener huracanes o terremotos, pero finalmente aprendimos que podemos prevenir el impacto de un asteroide con suficiente tiempo, advertencia y recursos», dijo Derek Richardson, profesor de astronomía en UMD y líder del grupo de trabajo de investigación DART. «Con tiempo suficiente, un cambio relativamente pequeño en la órbita de un asteroide haría que se perdiera la Tierra, evitando que ocurra una destrucción a gran escala en nuestro planeta».

Imagen utilizada con permiso del titular de los derechos de autor

El científico investigador principal Tony Farnham, desempeñó un papel fundamental en el estudio de la efectividad de la misión DART para desviar un asteroide de un camino hacia la Tierra.

Farnham jugó un papel decisivo en el cálculo de las condiciones geométricas y las dimensiones necesarias para interpretar las observaciones del evento con precisión. Utilizando datos de ingenieros de naves espaciales y de la Cámara de Reconocimiento y Asteroides Didymos para Navegación Óptica (DRACO), Farnham ayudó a determinar qué estaba mirando la nave espacial DART mientras se acercaba a Dimorphos.

«Cuando se trata de observaciones de una nave espacial, necesitamos entender en qué parte del espacio se encuentra la nave espacial con respecto al asteroide, el sol y la Tierra y hacia dónde se enfrenta en un momento dado», explicó Farnham. «Con esta información, tenemos el contexto para hacer nuestras conjeturas y evaluar nuestro trabajo».

Gracias al trabajo de Farnham, el equipo de DART obtuvo información importante sobre la línea de tiempo general del impacto, la ubicación y la naturaleza del sitio del impacto, y el tamaño y la forma de Dimorphos.

El equipo de DART anticipa que la próxima misión Hera de la Agencia Espacial Europea que se lanzará en octubre de 2024 desentrañará más información sobre el sitio de impacto de DART. Para 2026-27, la nave espacial Hera volverá a visitar el sistema binario de asteroides que contiene Dimorphos y Didymos y evaluará las propiedades internas de ambos asteroides por primera vez, proporcionando un análisis más detallado de los efectos del impacto de DART en el sistema y la geofísica detrás de la formación del sistema solar.

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