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10 preguntas y respuestas en los 25 años de la Estación Espacial

La Estación Espacial Internacional.
NASA

La Estación Espacial Internacional (EEI) conmemoró este lunes 25 años desde que se lanzó el primer módulo al espacio.

El módulo Zarya llegó a la órbita terrestre baja en noviembre de 1998 y se le unió el módulo Unity menos de un mes después.

A lo largo de un cuarto de siglo, el puesto de avanzada orbital ha acogido a 273 personas de 21 países, y los visitantes han trabajado en más de 3.000 investigaciones educativas y de investigación.

Para conmemorar el 25 aniversario de la estación, aquí hay 11 preguntas frecuentes sobre la ISS:

¿Qué tan grande es la Estación Espacial Internacional?

La NASA la describe como «más grande que una casa de seis habitaciones». La ISS en realidad mide 357 pies (108 metros) de extremo a extremo, que es aproximadamente el tamaño de un campo de fútbol americano. Incluye seis dormitorios, tres baños, un gimnasio y numerosas instalaciones de investigación.

¿A qué velocidad viaja la ISS?

La estación espacial viaja a unas 17.500 mph (28.000 kph), orbitando la Tierra cada 90 minutos. Esto significa que la tripulación a bordo de la estación experimenta 16 amaneceres y atardeceres todos los días.

¿Cuánto tiempo permanecen los astronautas a bordo de la estación?

Los astronautas suelen quedarse unos seis meses, aunque algunos vienen por un período de tiempo más corto, mientras que otros se quedan mucho más tiempo. En octubre de 2023, Frank Rubio regresó a la Tierra después de pasar 371 días en el espacio, el período de tiempo más largo que pasa en órbita un astronauta de la NASA. Su misión estaba originalmente programada para durar seis meses, pero un problema con su nave espacial hizo que se extendiera a más de un año.

¿Cuál es el mayor número de personas que han permanecido en la ISS al mismo tiempo?

La estación suele albergar a unas seis personas, pero un par de veces ha tenido hasta 13 a bordo. Esto suele deberse a los cambios de tripulación, por lo que no suele durar demasiado.

¿Desde qué parte de la ISS se pueden obtener las mejores vistas de la Tierra?

Gracias a sus siete ventanas, el módulo de cúpula de la estación ofrece unas vistas inigualables de la Tierra. Es el lugar al que suelen ir los astronautas durante su tiempo libre. Algunos agarran una cámara y graban lo que ven. El astronauta francés Thomas Pesquet, por ejemplo, siempre investiga cuidadosamente qué parte del mundo pasará la ISS en un momento dado para poder obtener las mejores tomas.

¿Ha estado alguna vez en peligro la estación?

Sí. Con tanta basura espacial orbitando la Tierra, siempre existe el riesgo de que una parte de ella golpee las instalaciones. Está fuera del camino de la mayor parte, pero si se ve una pieza grande que se acerca, los controladores en tierra pueden alterar la órbita de la instalación para mantenerse alejados de ella. En 2021, se ordenó a los astronautas que buscaran refugio en su nave espacial durante un corto tiempo cuando se creía que una nube de escombros se dirigía hacia ella. Afortunadamente, la ISS evitó cualquier daño y todos a bordo pudieron continuar como de costumbre.

¿Se puede ver la ISS desde la Tierra?

Sí, y no necesitas un telescopio ni unos prismáticos para verlo. Solo necesitas saber cuándo mirar hacia arriba. La NASA ha lanzado una aplicación para facilitar la detección de la estación a medida que pasa por encima a una altitud de aproximadamente 250 millas.

¿Cómo usan el baño los astronautas?

Los astronautas siempre dicen que esta es la pregunta que más les hacen. Como puede imaginar, tal tarea no se puede realizar de la manera habitual debido a las condiciones de microgravedad. Para garantizar una visita al baño sin complicaciones, los ingenieros diseñaron un artilugio especial que utiliza un tubo de succión para la orina (que se filtra y recicla para el agua potable) y un pequeño espacio para depositar los desechos sólidos. Para ver más de cerca cómo funciona el inodoro de la ISS, echa un vistazo a esta explicación.

¿Permanecerá la ISS en órbita otros 25 años?

Lamentablemente no. Su diseño envejecido significa que cada vez es más difícil y costoso de mantener. El plan actual es continuar operando la ISS hasta 2030. Al año siguiente, la NASA y sus socios bajarán cuidadosamente la instalación orbital hasta un punto en el que gran parte de ella se quemará al entrar en la atmósfera de la Tierra.

Entonces, ¿será eso para estancias de larga duración en el espacio?

La NASA ya se está asociando con empresas privadas para construir nuevas estaciones espaciales que continúen desde donde lo dejó la ISS. Una de esas empresas es SpaceX, que está trabajando con la startup Vast, con sede en Los Ángeles, y podría convertirse en la primera en lanzar un nuevo módulo a partir de 2025. China también tiene taikonautas a bordo de su propia estación espacial en órbita terrestre baja, y la NASA tiene planes de construir una base en la Luna para largas estadías de astronautas.

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