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Qué es la placa base de una computadora y para qué sirve

En el mundo de la tecnología de consumo, las palabras “motherboard” o “placa base” se utilizan mucho, en especial cuando se habla de marcas como Asus e Intel. Sin embargo, ¿qué es una placa base? Y lo más importante, ¿qué hace?

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Ten en cuenta siempre que la tarjeta principal no es lo mismo que el procesador, que es el responsable de realizar todos los cálculos matemáticos. La placa base es la que organiza estos cálculos y sus resultados.

La eficiencia de una placa base no se mide por un numero de potencia en sí misma, y si bien todos los componentes son necesarios, su importancia radica en la calidad y rapidez de los buses o “caminos” con los que cuenta.

Qué es una placa base y para qué sirve

Tarjeta principal Biostar para explicar ¿Qué es la placa base de una computadora?
Bill Roberson/Digital Trends

El propósito principal de una placa base es mover la energía y proporcionar un lugar central donde todos sus componentes puedan comunicarse entre sí. El rendimiento de tu tarjeta depende en gran medida del conjunto de chips (más sobre eso en breve), lo cual puede permitir un mayor rendimiento cuando se combina con otro hardware.

Otra función importante de la placa base es la carga de tu sistema operativo. Un chip de firmware en la tarjeta principal almacena el sistema básico de entrada/salida (BIOS, Basic Input Output System). Esta aplicación es muy ligera y es lo primero que carga tu computadora.

Esto le permite leer datos de tu disco duro y, eventualmente, cargar tu sistema operativo. Está ahí en el nombre: el BIOS es “básico”. El objetivo es que todos los componentes se reconozcan entre sí antes de cargar el sistema operativo.

La función de una placa base está determinada en gran medida por el chipset. El conjunto de chips de una tarjeta principal es responsable de manejar la comunicación entre sus diversos componentes, y provienen de los fabricantes de procesadores (AMD e Intel tienen una amplia variedad de opciones de conjuntos de chips).

Por lo general, verás que los fabricantes de procesadores lanzan nuevos conjuntos de chips junto con cada nueva generación. Eso es porque el chipset es donde ocurre la mayor parte de la innovación de la placa base, lo que permite a los usuarios utilizar más RAM y acceder a funciones como PCIe 4.0, entre otras.

La placa base también se encarga de solucionar el problema que implica armar una computadora. Su diseño es intencional y coloca las partes críticas de suministro de energía y comunicación cerca de los componentes que las necesitan.

Tu procesador, por ejemplo, recibe energía a través de la placa base. Sin embargo, la tarjeta principal también tiene un módulo regulador de voltaje (VRM) colocado entre la conexión de alimentación y el procesador para mantener una potencia constante.

Qué componentes incluye una placa base

Vista parcial de un acercamiento a una placa base Intel.

Hay varios diseños de placa base y factores de forma que se han actualizado con el paso de los años para diferentes dispositivos y tecnología en evolución. Sin embargo, las tarjetas principales tienen algunas características en común.

Todas cuentan con circuitos que coordinan procesos informáticos, además de un disipador térmico que absorbe y redirige el calor generado por el procesador, lo que evita el calentamiento excesivo durante el uso.

Lo primero que notarás en cualquier placa base es que tiene muchos componentes y conexiones. Debido a que todo se enruta a través de ella, necesita contacto físico con casi todos los componentes de la computadora.

Si usas un ratón inalámbrico o un teclado externo, aquí encontrarás sus conexiones junto con cualquier otro accesorio esencial que desees. Esta utilidad es la razón por la cual una placa base parece ser un anillo de conectores, y esa es justamente su función principal.

Con el tiempo, los puertos en una placa base tienden a cambiar según lo que demanda la tecnología actual. Por ello es que una tarjeta principal antigua puede tener muchos puertos inactivos de conexiones obsoletas.

Notaremos dos elementos esenciales, específicamente el procesador y el conjunto de circuitos integrados responsable del control de la información. Consideradas comúnmente como las dos conexiones más importantes de la placa base, constituyen la columna vertebral del circuito. Juntos se denominan chipset, el cual se encarga de la gestión central de la potencia y el procesamiento para todas las tareas.

Las fuentes de alimentación también han sufrido modificaciones con el paso del tiempo y se han adaptado conforme a las formas y requerimientos. Esto es fácilmente identificable por los conectores.

Una fuente de poder alimenta directamente a la placa base, las unidades SSD y HDD y a algunas tarjetas de video que lo requieren para su funcionamiento. A su vez, la tarjeta principal alimenta al procesador y al abanico del disipador encargado de enfriarlo.

Una breve historia de la placa base

Tarjeta principal donde se aprecian el sistema de enfriamiento y la memoria RAM para aprender qué es la placa base

La placa base moderna se inventó mucho después de las primeras computadoras. Estas últimas solían ser máquinas más sencillas, sin la necesidad de coordinar muchos procesos simultáneamente. Antes de que el mercado de consumo despegara, no había mucha demanda de tarjetas principales como para producirlas en masa.

Esto cambió cuando en 1981 IBM lanzó su computadora personal, razón por la cual las portátiles y de escritorio se llaman PC (y hacen referencia a ser “compatibles con IBM”).

Estas computadoras necesitaban una forma de regular su actividad para los consumidores. En respuesta, IBM desarrolló la primera placa base que lo hizo posible: un chip que se ocupó de todos los detalles mientras los usuarios completaban sus tareas digitales.

El término placa base se convirtió en el más popular, ya que la placa de circuito esencialmente actuaba como la madre de todos los demás componentes de la computadora. Esta es la razón por la cual las expansiones de la tarjeta principal a veces se les llama placas secundarias.

Cómo actualizar tu placa base

Por lo general, la placa base se monta en la parte posterior, lo más lejos del panel de apertura del gabinete, en una zona especialmente diseñada para su instalación. Sin embargo, las tarjetas principales también tienen un papel importante en las actualizaciones de la computadora.

Todo lo que actualices con un nuevo modelo debe poder conectarse a la placa base correctamente. Debes asegurarte de que la placa base tenga las conexiones correctas para la actualización que tienes en mente, y esto a veces puede ser un problema.

Muchas actualizaciones de la tarjeta principal ayudan a habilitar otras mejoras, como nuevas tarjetas de video o procesador que antes no eran compatibles por ser demasiado nuevas.

Estas consideraciones pueden aumentar el precio de la actualización de tu computadora, por lo que debes considerar si es menos costoso comprar una nueva placa base y componentes o, quizá mejor, adquirir una nueva PC.

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