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Intel: la crisis de la mediana edad del gigante de los chips

Moore Noyce y no Intel podría haber sido el nombre del gigante de los procesadores. De esta manera, habría hecho honor a los apellidos de Gordon Moore y Robert Noyce, el químico y el ingeniero que cofundaron la compañía el 18 de julio de 1968.

Sin embargo, fue desechado casi de entrada. ¿El motivo? En inglés, Moore Noyce es homófono de “más ruido” (more noise), lo que parecía ser contraproducente para una empresa de electrónica, donde el ruido se asocia a interferencias. Por lo mismo, optaron por algo más simple: NM Electronics. Solo al año siguiente usaron Intel, una abreviatura de Integrated Electronics.

Esos fueron los primeros problemas que debió resolver la firma. Más de medio siglo después, los desafíos son otros y de una mayor magnitud. La compañía se enfrenta a una competencia múltiple y a una prolongada crisis de desarrollo, que incluso ha llevado a plantear la interrogante de si ha llegado el momento de dividir sus negocios de diseño y fabricación.

Problemas en el horizonte

Gráfica de Intel
Mel Almanza

Nadie pone en duda que Intel sigue siendo una de las compañías más importantes en materia de diseño y fabricación de procesadores. De hecho, sus movimientos son vistos con atención por todos los actores del mercado.

Sin embargo, una serie de retrasos, primero con la fabricación de chips de 10 nanómetros –que llegaron en 2019, tres años después de la fecha original– y luego con los de 7 nanómetros, han puesto en duda su capacidad para mantenerse al día frente a los desafíos.

El golpe más duro lo propinó Apple. Otrora uno de los clientes más importantes de Intel, en 2020 oficializó su decisión de independizarse y presentó sus primeros procesadores M1, basados en arquitectura de ARM. Fue un golpe duro que Intel se tomó con un humor particular.

Por si fuera poco, uno de los históricos rivales de Intel, el fabricante de procesadores gráficos Nvidia, lo superó por primera vez como la empresa de semiconductores más grande de Estados Unidos.

¿Llegó el momento de dividir el negocio?

Imagen utilizada con permiso del titular de los derechos de autor

Los inconvenientes terminaron con una serie de ajustes en toda la plana ejecutiva, que incluyen la renuncia en enero de 2021 de Bob Swan como CEO de Intel. Todo esto volvió reflotar una vieja discusión en torno a la compañía: ¿llegó el momento de dividir el negocio?

A diferencia de otros actores del mercado de micropocesadores, Intel participa en las dos fases: los diseña y los fabrica. En tanto, sus rivales se enfocan en una sola parte del proceso. Por ejemplo, la firma china Taiwan Semiconductor Manufacturing Co (TSMC) fabrica chips diseñados por otras compañías, como AMD o Apple.

En su blog Stratechery, el analista de tecnología Ben Thompson comentó que el problema de Intel es que la integración se ha convertido en “una camisa de fuerza” para los dos lados del negocio. Al estar unidos ambos negocios, plantea, los diseños internos siempre serán prioritarios para la fabricación, que a su vez no tiene incentivos para atraer a terceros.

“La única forma de solucionar este problema de incentivos es escindir el negocio de fabricación de Intel […] Pero una empresa de fabricación autónoma tendrá el incentivo más poderoso posible para que se produzca esta transformación: la necesidad de sobrevivir”, aseguró.

En febrero de 2021, Patt Gelsinger asumió la dirección ejecutiva. Se trata de un viejo conocido de la compañía: hasta 2009 fue jefe de la División de Hardware. Gelsinger parece no solo estar dispuesto a mantener el negocio de la fabricación, sino que a competir de lleno con TSMC.

Prometió inversiones por más de $20,000 millones de dólares para expandir su capacidad de producción de chips en Estados Unidos y estaría en conversaciones para comprar GlobalFoundries Inc. –una exsubsidiaria de AMD–, la tercera mayor fundición del mundo.

La apuesta de Gelsinger parece desoír las voces que claman por una división del negocio. Claro, todo esto tiene como telón la crisis de los semiconductores, una contingencia que no será eterna. Parece una apuesta arriesgada, pero el tiempo dirá si Gelsinger estuvo en lo cierto.

Rodrigo Orellana
Ex escritor de Digital Trends en Español
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La Intel que conocemos está muerta, pero sus nuevos chips Lunar Lake están muy vivos
intel lunar lake computex 2024

No es una exageración decir que Lunar Lake es radical. Los próximos chips no muestran la Intel que hemos visto tantas veces antes, la que lleva la potencia, el número de núcleos y las velocidades de reloj a su límite y se pregunta por qué no puede manejar la carga de un día completo en una computadora portátil. Lunar Lake es Intel admitiendo la derrota, pero no de una manera que lo ponga en el conteo. Está claro que Lunar Lake, anunciado en Computex 2024, es un nuevo comienzo.

Intel lo ha llamado una "arquitectura radical de bajo consumo" anteriormente, y esa afirmación es cierta. Todo en Lunar Lake se basa en la eficiencia energética. Y con ese nuevo enfoque, Intel se está deshaciendo de todos los tentpoles de sus generaciones anteriores que no contribuyen, incluso hasta la necesidad de fabricar el chip en sus propias fábricas.
Un nuevo enfoque
Intel
Una gran parte de esta nueva era para Intel se reduce a la nueva estructura central. Lunar Lake utiliza una arquitectura híbrida como las generaciones anteriores de Intel, pero la atención se centra más en los núcleos eficientes (E) de Skymont, en lugar de los núcleos de rendimiento (P) de Lion Cove. Skymont, según Intel, es el principal impulsor de Lunar Lake.

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Los nuevos chips Ryzen AI 300 de AMD parecen auténticos
amd chip ryzen ai 300

AMD
La presión está en Computex este año. Con el anuncio en mayo de las PC Copilot+ y la profunda asociación de Microsoft con Qualcomm, había mucho en juego para AMD al entrar en la feria. Pero la compañía ciertamente no se presentó con las manos vacías.

Todos sus anuncios se han centrado en Zen 5, la última arquitectura de la compañía, tanto en computadoras de escritorio como en dispositivos móviles. Pero por el momento, estos chips móviles se sienten especialmente dignos de mención a la luz de Copilot+. AMD lo llama la serie Ryzen AI 300. Es un cambio completo de marca para AMD, no muy diferente al cambio de Intel a "Core Ultra" en su generación más reciente. Pero esta vez, todo gira en torno a la IA.

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La nueva función Thunderbolt de Intel «cambia fundamentalmente» la forma de usar dos PC
funcion thunderbolt intel cambia forma usar dos pc conectar

Mark Coppock /DT
Intel finalmente está aprovechando su plataforma Thunderbolt para brindarle una conexión directa entre dos de sus PC. Thunderbolt Share, una nueva función que se lanza hoy a través de algunas PC y accesorios Thunderbolt 4 y 5, le permite compartir archivos, usar los mismos periféricos y sincronizar sus datos en dos sistemas diferentes, y todo con un solo cable.

Hay algunas formas diferentes de configurar esto. Lo más obvio es que puede conectar dos PC y un solo monitor a una base Thunderbolt, o conectar dos PC a través de un monitor Thunderbolt. La ventaja más exclusiva de Thunderbolt Share es una configuración en cadena. Puede conectar dos PC Thunderbolt directamente entre sí y pasar todo a través de su monitor.
Intel
No es difícil compartir periféricos e incluso copiar archivos entre varios PC si ya tienes una estación de acoplamiento o un monitor Thunderbolt. Sin embargo, el hecho de que puedas conectar dos PC directamente es un poco mágico.

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