El eslabón perdido de los simios: hallan milenario fósil en India

Un fósil de 13 millones de años descubierto en el norte de India proviene de un simio recién descubierto y se trataría del antepasado más antiguo conocido del gibón actual.

El hallazgo, publicado esta semana en Proceedings of the Royal Society B, llena un vacío en el registro fósil de los simios y proporciona evidencia sobre cuándo los antepasados ​​del gibón actual emigraron a Asia desde África.

El fósil, un molar inferior completo, pertenece a un género y una especie previamente desconocidos (Kapi ramnagarensis) y representa la primera especie de simio descubierta en el famoso sitio de fósiles de Ramnagar, India, en casi un siglo.

El descubrimiento fue fortuito. Los miembros del equipo subían a una pequeña colina en un área donde se había encontrado una mandíbula de primate fósil en 2019.

Mientras hacían una pausa, el investigador Christopher Gilbert vio algo brillante en la tierra, lo sacó y rápidamente se dio cuenta de que había encontrado algo especial.

“Supimos de inmediato que era un diente de primate, pero no se parecía al diente de ninguno de los encontrados previamente. Por la forma y el tamaño del molar, nuestra suposición inicial fue que podría ser de un antepasado del gibón, pero eso parecía demasiado bueno para ser verdad”, afirmó Gilbert.

Un gibón moderno
Un gibón moderno.

Desde el descubrimiento del fósil en 2015, se llevaron a cabo una serie de estudios, análisis y comparaciones para verificar que el diente pertenecía a una nueva especie, así como para establecer con precisión su lugar en el árbol genealógico de los simios.

El molar fue fotografiado y escaneado por TC, y se examinaron muestras comparativas de dientes de simios vivos y extintos, con el propósito de resaltar similitudes y diferencias importantes en la anatomía dental.

“Lo que encontramos fue bastante convincente e indudablemente señaló las afinidades cercanas del diente de 13 millones de años con los gibones”, agregó Alejandra Ortiz, exinvestigadora del Instituto de Orígenes Humanos, quien formó parte del equipo original.

Migración simultánea

Mapa de migración de los gibones
Mapa que ilustra la ubicación de Kapi (estrella negra) en relación con las poblaciones modernas (verde oscuro) e histórica (verde claro) de simios menores y la distribución aproximada de los primeros simios fósiles en África Oriental (triángulos azules).

Agregó que el hallazgo “retrasa el registro fósil más antiguo conocido de gibones en al menos 5 millones de años, lo que proporciona una visión muy necesaria de las primeras etapas de su historia evolutiva”.

Además de determinar que el nuevo simio representa el fósil de gibón más antiguo conocido, su edad -alrededor de 13 millones de años- es contemporánea con los de grandes simios, lo que proporciona evidencia de que la migración de ambas especies desde África a Asia fue simultánea y por los mismos mismos lugares.

“Los gibones y los orangutanes se pueden encontrar en Sumatra y Borneo en el sudeste asiático, y los simios fósiles más antiguos son de África. Saber que los antepasados ​​de gibones y orangután existían juntos en el mismo lugar en el norte de India hace 13 millones de años, y que pueden tener una historia migratoria similar en Asia, es genial”, puntualizó Campisano.

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