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¿Quieres ver en detalle una galaxia de 13.4 millones de años?

Una de las cosas sorprendentes del Telescopio Espacial James Webb es el nivel de detalle que es capaz de capturar de objetos muy distantes, pero puede ser difícil imaginar lo que eso significa cuando las distancias que se consideran son tan grandes. Ahora, una nueva visualización da una idea de cuán detallados son los datos del telescopio, al mostrar cómo es posible comenzar con una vista impresionante de miles de galaxias y acercarse cada vez más hasta llegar a una sola.

CEERS: Flight to Maisie's Galaxy

La visualización utiliza datos de la encuesta Cosmic Evolution Early Release Science (CEERS), que busca grandes áreas del cielo para buscar algunas de las primeras galaxias. Eso significa que necesita imágenes de grandes regiones, pero también necesita datos sobre cada galaxia individual para buscar los grandes desplazamientos al rojo que indican una galaxia muy distante (y por lo tanto muy vieja). La visualización muestra una pequeña parte de una región llamada Extended Groth Strip, que contiene más de 100.000 galaxias en total.

Una sección de una imagen de James Webb que muestra una pequeña parte de la Franja de Groth extendida, ubicada entre las constelaciones de la Osa Mayor y Boötes.
Una sección de una imagen de James Webb que muestra una pequeña parte de la Franja de Groth extendida, ubicada entre las constelaciones de la Osa Mayor y Boötes. Visualización Frank Summers (STScI), Greg Bacon (STScI), Joseph DePasquale (STScI), Leah Hustak (STScI), Joseph Olmsted (STScI), Alyssa Pagan (STScI) Ciencia Steve Finkelstein (UT Austin), Rebecca Larson (RIT), Micaela Bagley (UT Austin)

La galaxia hacia la que se acerca la visualización se llama Maisie’s Galaxy, que es de solo 390 millones de años después del Big Bang y lleva el nombre de la hija de uno de los investigadores.

«Este observatorio simplemente abre todo este período de tiempo para que estudiemos», dijo una de las investigadoras de la encuesta, Rebecca Larson, del Instituto de Tecnología de Rochester, en un comunicado. «No podíamos estudiar galaxias como la de Maisie antes porque no podíamos verlas. Ahora, no solo podemos encontrarlos en nuestras imágenes, sino que también podemos descubrir de qué están hechos y si difieren de las galaxias que vemos cerca».

Una pregunta abierta es sobre la formación de galaxias tempranas, ya que la investigación con Webb ha demostrado que las galaxias tempranas son más grandes y brillantes de lo esperado.

«Esta observación superó nuestras expectativas. El gran número de galaxias que estamos encontrando en el universo temprano está en el extremo superior de todas las predicciones», dijo el investigador Steven Finkelstein de la Universidad de Texas en Austin.

La investigación futura podría ayudar a abordar estas preguntas abiertas, dijo Finkelstein: «¿Están estas galaxias formando más estrellas de lo esperado? ¿Son las estrellas que están haciendo más masivas de lo que esperamos? Estos datos nos han dado la información para hacer estas preguntas. Ahora, necesitamos más datos para obtener esas respuestas».

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Diego Bastarrica
Diego Bastarrica es periodista y docente de la Universidad Diego Portales de Chile. Especialista en redes sociales…
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La imagen fue tomada utilizando el instrumento de la Cámara de Infrarrojo Cercano (NIRCam) de Webb, que es particularmente adecuado para investigar estrellas jóvenes, explican los científicos de Webb en un comunicado: "Las imágenes infrarrojas son una forma poderosa de estudiar las estrellas recién nacidas y sus flujos de salida, porque las estrellas más jóvenes todavía están invariablemente incrustadas dentro del gas y el polvo a partir del cual se forman. La emisión infrarroja de los flujos de salida de la estrella penetra en el gas y el polvo que oscurecen, lo que hace que los objetos de Herbig-Haro sean ideales para la observación con los instrumentos infrarrojos sensibles de Webb.

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Esta región se llama Sagitario C, y se encuentra a unos 300 años luz de distancia del agujero negro supermasivo Sagitario A*. Como referencia, la Tierra se encuentra mucho más lejos del centro galáctico, a una distancia de unos 26.000 años luz de Sagitario A*.

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