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¿Quieres ver en detalle una galaxia de 13.4 millones de años?

Una de las cosas sorprendentes del Telescopio Espacial James Webb es el nivel de detalle que es capaz de capturar de objetos muy distantes, pero puede ser difícil imaginar lo que eso significa cuando las distancias que se consideran son tan grandes. Ahora, una nueva visualización da una idea de cuán detallados son los datos del telescopio, al mostrar cómo es posible comenzar con una vista impresionante de miles de galaxias y acercarse cada vez más hasta llegar a una sola.

CEERS: Flight to Maisie's Galaxy

La visualización utiliza datos de la encuesta Cosmic Evolution Early Release Science (CEERS), que busca grandes áreas del cielo para buscar algunas de las primeras galaxias. Eso significa que necesita imágenes de grandes regiones, pero también necesita datos sobre cada galaxia individual para buscar los grandes desplazamientos al rojo que indican una galaxia muy distante (y por lo tanto muy vieja). La visualización muestra una pequeña parte de una región llamada Extended Groth Strip, que contiene más de 100.000 galaxias en total.

Una sección de una imagen de James Webb que muestra una pequeña parte de la Franja de Groth extendida, ubicada entre las constelaciones de la Osa Mayor y Boötes.
Una sección de una imagen de James Webb que muestra una pequeña parte de la Franja de Groth extendida, ubicada entre las constelaciones de la Osa Mayor y Boötes. Visualización Frank Summers (STScI), Greg Bacon (STScI), Joseph DePasquale (STScI), Leah Hustak (STScI), Joseph Olmsted (STScI), Alyssa Pagan (STScI) Ciencia Steve Finkelstein (UT Austin), Rebecca Larson (RIT), Micaela Bagley (UT Austin)

La galaxia hacia la que se acerca la visualización se llama Maisie’s Galaxy, que es de solo 390 millones de años después del Big Bang y lleva el nombre de la hija de uno de los investigadores.

«Este observatorio simplemente abre todo este período de tiempo para que estudiemos», dijo una de las investigadoras de la encuesta, Rebecca Larson, del Instituto de Tecnología de Rochester, en un comunicado. «No podíamos estudiar galaxias como la de Maisie antes porque no podíamos verlas. Ahora, no solo podemos encontrarlos en nuestras imágenes, sino que también podemos descubrir de qué están hechos y si difieren de las galaxias que vemos cerca».

Una pregunta abierta es sobre la formación de galaxias tempranas, ya que la investigación con Webb ha demostrado que las galaxias tempranas son más grandes y brillantes de lo esperado.

«Esta observación superó nuestras expectativas. El gran número de galaxias que estamos encontrando en el universo temprano está en el extremo superior de todas las predicciones», dijo el investigador Steven Finkelstein de la Universidad de Texas en Austin.

La investigación futura podría ayudar a abordar estas preguntas abiertas, dijo Finkelstein: «¿Están estas galaxias formando más estrellas de lo esperado? ¿Son las estrellas que están haciendo más masivas de lo que esperamos? Estos datos nos han dado la información para hacer estas preguntas. Ahora, necesitamos más datos para obtener esas respuestas».

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Diego Bastarrica
Diego Bastarrica es periodista y docente de la Universidad Diego Portales de Chile. Especialista en redes sociales…
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La imagen fue tomada utilizando el Instrumento de Infrarrojo Medio (MIRI, por sus siglas en inglés) de Webb, que observa longitudes de onda ligeramente más largas que sus otros tres instrumentos que operan en el infrarrojo cercano. Eso significa que MIRI es muy adecuado para estudiar cosas como el polvo y el gas cálidos que se encuentran en esta región en una nebulosa llamada N79.
Esta imagen del telescopio espacial James Webb de la NASA/ESA/CSA muestra una región H II en la Gran Nube de Magallanes (LMC), una galaxia satélite de nuestra Vía Láctea. Esta nebulosa, conocida como N79, es una región de hidrógeno atómico interestelar ionizada, captada aquí por el Instrumento de Infrarrojo Medio (MIRI) de Webb. ESA/Webb, NASA Y CSA, O. Nayak, M. Meixner
Dentro de esta nebulosa hay tres nubes moleculares gigantes llenas de hidrógeno ionizado. Esta imagen se enfoca en una de estas áreas, llamada N79 Sur. Regiones como esta están llenas de formación estelar, y con su rico entorno de polvo y gas, la LMC alberga varias de estas áreas. Una de las más famosas es la Nebulosa de la Tarántula, que, al igual que N79, también es una zona llena de hidrógeno ionizado donde se están formando nuevas estrellas.

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El Hubble toma una imagen de radios oscuros en los anillos de Saturno
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Estos radios fueron observados por primera vez hace más de 40 años por la nave espacial Voyager 2, pero siguen siendo un misterio. Parecen estar relacionados con las estaciones en el planeta, que duran siete años, y con el campo magnético del planeta. Una imagen recién publicada tomada por el Hubble en octubre de este año muestra los radios como manchas oscuras en los anillos, observadas como parte de un programa llamado Hubble's Outer Planets Atmospheres Legacy (OPAL), que los rastrea a medida que se mueven.
Esta foto de Saturno fue tomada por el Telescopio Espacial Hubble de la NASA el 22 de octubre de 2023, cuando el planeta anillado estaba aproximadamente a 850 millones de millas de la Tierra. La visión ultra nítida del Hubble revela un fenómeno llamado radios anulares. Los radios de Saturno son características transitorias que giran junto con los anillos. Su aspecto fantasmal sólo persiste durante dos o tres rotaciones alrededor de Saturno. Durante los períodos activos, los radios recién formados se suman continuamente al patrón. NASA, ESA, STScI, Amy Simon (NASA-GSFC)
Ahora es un buen momento para observar los radios, ya que el equinoccio de otoño de Saturno ocurrirá en mayo de 2025. En el pasado, los investigadores han observado un pico en los radios en los períodos previos y posteriores al equinoccio. "Nos dirigimos hacia el equinoccio de Saturno, cuando esperaríamos la máxima actividad de los radios, con una frecuencia más alta y radios más oscuros que aparecerán en los próximos años", explicó la científica principal del programa OPAL, Amy Simon, del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, en un comunicado.

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