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El Telescopio James Webb captura a una estrella a punto de estallar

Una imagen extraordinaria vista con mucho detalle mostró la NASA, en lo que fue una de las primeras exploraciones del Telescopio Espacial James Webb: la explosión de la estrella gigante Wolf-Rayet.

Webb muestra la estrella, WR 124, con un detalle sin precedentes con sus potentes instrumentos infrarrojos. La estrella está a 15.000 años luz de distancia en la constelación de Sagitta.

Las estrellas Wolf-Rayet están en el proceso de desprenderse de sus capas externas, lo que resulta en sus característicos halos de gas y polvo. La estrella WR 124 tiene 30 veces la masa del Sol y ha arrojado material de 10 soles, hasta ahora. A medida que el gas expulsado se aleja de la estrella y se enfría, se forma polvo cósmico y brilla en la luz infrarroja detectable por Webb.

Imagen utilizada con permiso del titular de los derechos de autor

El origen del polvo cósmico que puede sobrevivir a una explosión de supernova y contribuir al «presupuesto de polvo» general del universo es de gran interés para los astrónomos por múltiples razones. El polvo es parte integral del funcionamiento del universo: alberga estrellas en formación, se reúne para ayudar a formar planetas y sirve como plataforma para que las moléculas se formen y se agrupen, incluidos los componentes básicos de la vida en la Tierra. A pesar de los muchos papeles esenciales que desempeña el polvo, todavía hay más polvo en el universo de lo que las teorías actuales de formación de polvo de los astrónomos pueden explicar.

Estrellas como WR 124 también sirven como un análogo para ayudar a los astrónomos a comprender un período crucial en la historia temprana del universo. Estrellas moribundas similares sembraron por primera vez el universo joven con elementos pesados forjados en sus núcleos, elementos que ahora son comunes en la era actual, incluso en la Tierra.

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Diego Bastarrica
Diego Bastarrica es periodista y docente de la Universidad Diego Portales de Chile. Especialista en redes sociales…
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La imagen muestra un sistema llamado FS Tau, ubicado a 450 años luz de distancia en una región llamada Taurus-Auriga. Dentro de esta región hay muchos viveros estelares con nuevas estrellas en formación, lo que lo convierte en un objetivo favorito para los astrónomos que estudian la formación estelar. Pero este sistema en particular destaca por la naturaleza dramática de su estrella recién nacida, que ha formado una estructura épica llamada objeto Herbig-Haro.
FS Tau es un sistema multiestelar formado por FS Tau A, el objeto brillante parecido a una estrella cerca del centro de la imagen, y FS Tau B (Haro 6-5B), el objeto brillante en el extremo derecho que está parcialmente oscurecido por una línea vertical oscura de polvo. Los objetos jóvenes están rodeados por el gas y el polvo suavemente iluminados de esta guardería estelar. El sistema tiene solo unos 2,8 millones de años, muy joven para un sistema estelar. Nuestro Sol, por el contrario, tiene unos 4.600 millones de años. NASA, ESA, K. Stapelfeldt (NASA JPL), G. Kober (NASA/Universidad Católica de América)
Un objeto Herbig-Haro es la estructura creada por chorros de material procedentes de una estrella joven. Una estrella se forma a partir de nubes de polvo y gas cuando este material se agrupa para formar un pequeño nudo. Con el tiempo, este nudo atrae más y más material debido a la gravedad, hasta que finalmente colapsa para formar un núcleo y se convierte en una protoestrella. Como la protoestrella es densa, atrae aún más material debido a la gravedad, creciendo con el tiempo y calentándose a medida que el material se frota, creando fricción. Sin embargo, la estrella aún no está creando su propio calor a través de la fusión, por lo que aún no es una estrella de la secuencia principal como nuestro sol.

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Impresión artística de la misión Euclides en el espacio. ESA. Agradecimientos: Trabajos realizados por ATG en virtud de un contrato para la ESA
No es raro que se forme hielo en los telescopios espaciales, ya que pequeñas cantidades de agua ingresan al telescopio desde el aire mientras se construyen en la Tierra. Cuando se lanzan al espacio, esta agua se libera gradualmente y se congela en el ambiente frío, formando una capa de hielo. Esto no suele ser un gran problema, pero como Euclides estudia la materia oscura y la energía oscura, necesita tomar medidas extremadamente sensibles, y el hielo se interpone en el camino.

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