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Cómo le colocan un protector solar a la nave espacial Euclides

La nave espacial Euclides de la Agencia Espacial Europea (ESA), que investigará uno de los mayores enigmas de la cosmología, la materia oscura y la energía oscura, se está preparando para el lanzamiento. Con los dos componentes clave de la nave espacial recientemente unidos, ahora se le ha agregado otro módulo: la combinación de parasol y paneles solares que la protegerán del sol y generarán energía.

Otros telescopios espaciales como el Hubble y el Telescopio Espacial James Webb observan con gran detalle características particulares como galaxias o estrellas. Pero Euclides mirará a una escala mucho más amplia para tratar de capturar información sobre el universo en su conjunto. Euclid «mirará alrededor del 35% del cielo», explica el gerente del proyecto, Giuseppe Racca, en un video de la ESA sobre el proyecto.

Euclid gains solar power and protection

Creará un mapa 3D del universo tomando observaciones muy amplias que pueden ayudar a revelar los efectos de la materia oscura y la energía oscura, que no se pueden detectar directamente. «Es una especie de cámara gran angular», dijo Racca. «Nuestro objetivo es comprender más sobre la energía oscura y la materia oscura, que son componentes muy importantes del universo».

Imagen utilizada con permiso del titular de los derechos de autor

Parte del diseño de la nave espacial involucra instrumentos muy sensibles, que podrían verse interrumpidos por grandes cambios de temperatura. Cuando una nave espacial está en el espacio, las partes de ella que miran hacia el sol pueden calentarse mucho más que las que se alejan del sol, lo que podría causar problemas. Por lo tanto, el parasol Euclides mantiene el calor del sol fuera de las partes sensibles de la nave espacial. También hay paneles solares conectados al módulo para absorber parte de esta energía del sol y proporcionar energía a la nave espacial.

Había habido preocupaciones sobre cómo se lanzaría Euclides. El plan original era que un cohete ruso Soyuz lanzara Euclid en abril de 2023, pero la ESA suspendió sus asociaciones con la agencia espacial Roscosmos tras la invasión rusa de Ucrania. Ahora, la nave espacial será lanzada por un cohete Ariane 6 de la compañía francesa Arianespace. El lanzamiento tendrá lugar desde el puerto espacial europeo en la Guayana Francesa, aunque aún no se ha confirmado si la fecha de lanzamiento original de abril de 2023 seguirá siendo posible.

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Impresión artística de la misión Euclides en el espacio. ESA. Agradecimientos: Trabajos realizados por ATG en virtud de un contrato para la ESA
No es raro que se forme hielo en los telescopios espaciales, ya que pequeñas cantidades de agua ingresan al telescopio desde el aire mientras se construyen en la Tierra. Cuando se lanzan al espacio, esta agua se libera gradualmente y se congela en el ambiente frío, formando una capa de hielo. Esto no suele ser un gran problema, pero como Euclides estudia la materia oscura y la energía oscura, necesita tomar medidas extremadamente sensibles, y el hielo se interpone en el camino.

Esta sensibilidad es la razón por la que los ingenieros no pueden simplemente golpear los calentadores de Euclides para derretir el hielo, sino que tienen que abordar el problema con cuidado.

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