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Así entraron las muestras de asteroides de Osiris-REx a la Tierra

La NASA ha logrado traer de vuelta a la Tierra una cápsula que contiene muestras recolectadas de un asteroide, la primera para la agencia espacial.

La cápsula de retorno de muestras (SRC) de la misión OSIRIS-REx aterrizó a las 8:52 a.m. MT (10:52 a.m. ET) del domingo en un área específica del Campo de Pruebas y Entrenamiento de Utah del Departamento de Defensa cerca de Salt Lake City.

La llegada de las muestras de OSIRIS-REx

«Un viaje de mil millones de millas al asteroide Bennu y de regreso ha llegado a su fin, marcando la primera misión de retorno de muestras de Estados Unidos de este tipo y abriendo una cápsula del tiempo a nuestro antiguo sistema solar», anunció el comentarista en vivo cuando la cápsula aterrizó.

También ha sido un viaje increíble, con la nave espacial lanzada hace poco más de siete años en una ambiciosa misión para poner una nave espacial en un asteroide distante, recolectar muestras y luego llevarlas de regreso a la Tierra.

Después de ser dejado por la nave espacial a unas 60,000 millas (96,000 km) de la Tierra, una transmisión en vivo mostró al SRC cruzando el cielo frente a la costa de California mientras desaceleraba de 27,650 mph (44,500 kph) a solo 11 mph (18 kph) en el aterrizaje.

Una cámara de helicóptero rastreó la cápsula mientras su paracaídas de color naranja la ralentizaba durante el descenso final.

Only minutes away from landing! The #OSIRISREx main parachute has deployed at about 5,050 feet (1540m) to slow down the speed of the sample capsule. pic.twitter.com/2XzvRMKshz

— NASA (@NASA) September 24, 2023

Poco después, un operador de la misión confirmó el aterrizaje del SRC.

TOUCHDOWN! The #OSIRISREx sample capsule landed at the Utah Test and Training Range at 10:52am ET (1452 UTC) after a 3.86-billion mile journey. This marks the US's first sample return mission of its kind and will open a time capsule to the beginnings of our solar system. pic.twitter.com/N8fun14Plt

— NASA (@NASA) September 24, 2023

Y luego recibió la primera imagen oficial de la cápsula.

We've spotted the #OSIRISREx capsule on the ground, the parachute has separated, and the helicopters are arriving at the site. We're ready to recover that sample! pic.twitter.com/ZmPyb8fyrR

— NASA Solar System (@NASASolarSystem) September 24, 2023

Los primeros miembros del equipo en llegar a la cápsula realizaron una serie de controles de seguridad.

After a journey of nearly 3.9 billion miles, the #OSIRISREx asteroid sample return capsule is back on Earth. Teams perform the initial safety assessment—the first persons to come into contact with this hardware since it was on the other side of the solar system. pic.twitter.com/KVDWiovago

— NASA (@NASA) September 24, 2023

Sin embargo, la cápsula necesitaba volar una vez más, ya que fue llevada en helicóptero a una sala limpia.

Precious cargo 🚁

The #OSIRISREx asteroid sample hitches a ride on a helicopter. The next stop is a clean room here in Utah. It will eventually make its way to @NASA_Johnson for scientific analysis. pic.twitter.com/pP6ZHVtTXg

— NASA (@NASA) September 24, 2023

Aquí vemos la cápsula llegando a la sala limpia.

Your package has been delivered.

The #OSIRISREx sample return capsule containing rock and dust collected in space from asteroid Bennu has arrived at temporary clean room in Utah. The 4.5-billion-year-old sample will soon head to @NASA_Johnson for curation and analysis. pic.twitter.com/Ke0PcDAKt0

— NASA (@NASA) September 24, 2023

Los miembros del equipo de la misión miran dentro de la cápsula por primera vez desde su regreso.

Today's #OSIRISREx asteroid sample landing isn't just the end of a 7-year, 3.9-billion-mile journey through space. It takes us 4.5 billion years back in time.

These rocks will help us understand the origin of organics and water that may have seeded life on Earth.… pic.twitter.com/sHLRrnWqAg

— NASA (@NASA) September 24, 2023

El jefe de la NASA, Bill Nelson, elogió el primer regreso de la muestra de asteroide estadounidense en la historia como un gran éxito, expresando la esperanza de que «profundice nuestra comprensión del origen de nuestro sistema solar y su formación». También señaló que Bennu está actualmente catalogado como un asteroide potencialmente peligroso (existe una posibilidad externa de que golpee la Tierra en 2182, aunque deberíamos poder redirigirlo si representa una amenaza grave), y dijo que aprender más sobre su composición podría decirnos más sobre los tipos de asteroides que pueden venir en nuestro camino.

Dos misiones de retorno de muestras de asteroides previamente exitosas incluyen Hayabusa y Hayabusa2 de Japón, que recolectaron material de diferentes asteroides en 2005 y 2019, respectivamente, antes de llevarlos a la Tierra.

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