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Los astrónomos quieren tu ayuda para detectar agujeros negros ocultos

Los agujeros negros son algunos de los objetos más alucinantes del universo. Son tan densos que cualquier cosa que pase por su horizonte de eventos, incluso la luz, no puede escapar. Ahí es donde obtienen su nombre, ya que el agujero negro en sí es imposible de ver. Afortunadamente para los investigadores, muchos agujeros negros tienen material como polvo y gas a su alrededor, y cuando este material cae en un agujero negro puede emitir ráfagas de rayos X que les permiten localizar el hoyo negro.

Pero este no es el caso para todos los agujeros negros. Algunos no están tomando material, lo que significa que no emiten radiografías y son mucho más difíciles de localizar. Ahora, un proyecto de ciencia ciudadana está invitando a miembros del público a ayudar a buscar estos agujeros negros «ocultos».

Esta simulación de un agujero negro supermasivo muestra cómo distorsiona el fondo estrellado y captura la luz, produciendo siluetas de agujero negro.
Esta simulación de un agujero negro supermasivo muestra cómo distorsiona el fondo estrellado y captura la luz, produciendo siluetas de agujeros negros.el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA; antecedentes, ESA/Gaia/DPAC

El proyecto, llamado Black Hole Hunters, busca pistas sobre la ubicación de los agujeros negros dejados atrás por su enorme gravedad. Debido a que los agujeros negros son tan densos, tienen una gravedad muy fuerte, y esta fuerte gravedad deforma el espacio-tiempo. Esto dobla la luz que proviene de las estrellas detrás de ellas, haciendo que esa luz sea más brillante por un corto tiempo.

Se invita a los científicos ciudadanos a buscar estos picos de brillo de las estrellas en los datos de los gráficos. Un breve tutorial explica lo que está buscando en un gráfico, luego se le suelta para ayudar a clasificar los gráficos que podrían indicar la presencia de un agujero negro. Los datos se recopilan a partir de 10 años de mediciones de la encuesta SuperWASP, un proyecto de detección de exoplanetas.

El proyecto podría ayudar a los astrónomos a identificar agujeros negros importantes para futuros estudios, según Adam McMaster, uno de los co-líderes: «No puedo esperar a ver qué encontramos con el proyecto Black Hole Hunters. Los agujeros negros que estamos buscando definitivamente deberían existir, pero aún no se ha encontrado ninguno. Nuestra búsqueda debería darnos las primeras pistas sobre cuántos agujeros negros están orbitando silenciosamente las estrellas, lo que eventualmente nos ayudará a comprender la forma en que se forman dichos sistemas», dijo en un comunicado.

«Encontrarlos es una tarea enorme y no es algo que podamos hacer solos, por lo que es genial que cualquier persona con acceso a Internet pueda involucrarse sin importar cuánto sepa sobre astronomía».

Puedes unirte a la caza dirigiéndote a la página del proyecto Black Hole Hunters.

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