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¿El fallido vuelo de Starship de SpaceX afectará el plan lunar de la NASA?

El vehículo Starship de SpaceX sufrió lo que la compañía de vuelos espaciales llamó un «desmontaje rápido no programado» el jueves. En otras palabras, explotó.

La buena noticia es que el cohete no tripulado despejó la plataforma y voló durante unos cuatro minutos antes de encontrar su ardiente final. Significa que el equipo de SpaceX tendrá muchos datos valiosos sobre el rendimiento de vuelo del cohete, lo que le permitirá refinar los sistemas del cohete para darle una mejor oportunidad de completar el segundo vuelo de prueba y enviar la nave espacial a la órbita.

El cohete más poderoso jamás desarrollado se lanzó desde el sitio Starbase de SpaceX en Boca Chica, Texas, en su vuelo inaugural. El espectáculo de la máquina masiva, que comprende la nave espacial Super Heavy de la primera etapa y la nave espacial Starship de etapa superior, fue un espectáculo para la vista, ya que los poderosos motores Raptor del cohete impulsaron el vehículo de 120 metros de altura (390 pies) hacia el cielo.

El CEO de SpaceX, Elon Musk, dijo antes del vuelo que Starship solo tenía un 50% de posibilidades de completar su misión inaugural, y agregó que para él sería suficiente si el cohete simplemente despejara la plataforma.

Entonces, para SpaceX, el fracaso de la nave espacial de la etapa superior para alcanzar la órbita no fue una gran sorpresa.

Imagen utilizada con permiso del titular de los derechos de autor

La NASA quiere usar una versión modificada de la nave espacial Starship, llamada Starship Human Landing System (HLS), para la misión Artemis III, que sería el primer aterrizaje lunar tripulado desde 1972. Los astronautas llegarían al espacio en la nave espacial Orion recientemente probada por la NASA, mientras que el Super Heavy de SpaceX impulsaría la nave espacial HLS a la órbita. Los astronautas luego se transferirían al vehículo SpaceX para el aterrizaje lunar.

Artemisa III está actualmente programada para 2025, pero mucho tiene que ir bien para que la NASA pueda cumplir con su plan.

En primer lugar, el Super Heavy y el Starship HLS tienen que estar listos. Tras la misión de ayer, Musk tuiteó que SpaceX espera volver a intentarlo con la nave estelar «en unos pocos meses». Esa misión será crucial para las esperanzas de la NASA de aterrizar a la primera mujer y primera persona de color en la superficie lunar en solo dos años a partir de ahora.

La NASA también tiene que confirmar la seguridad y fiabilidad de su cohete SLS y la nave espacial Orion. Los primeros signos son buenos, ya que tanto el cohete como la nave espacial se desempeñaron casi sin problemas en un reciente vuelo de prueba sin tripulación que envió a Orión en un sobrevuelo de la luna. Artemisa II, programada para el próximo año, enviará cuatro astronautas en el mismo viaje en lo que se espera sea la prueba final de Orión antes de Artemisa III.

Teniendo en cuenta la situación actual, la NASA hará bien en hacer la fecha objetivo de 2025 para el aterrizaje lunar tripulado. Para darle alguna esperanza real, SpaceX seguramente tendrá que tener éxito en conseguir que la nave espacial orbite en su próximo vuelo de prueba.

Una vez que los ingenieros de SpaceX hayan evaluado completamente por qué la nave espacial no se separó del Super Heavy el jueves, debería ser evidente si la solución es una solución rápida o un problema más serio que necesitará más tiempo para resolverse.

Pase lo que pase en el futuro, es cierto que el sueño de Musk de usar el Super Heavy y Starship para enviar humanos más allá de la luna a Marte permanece intacto. Solo va a tomar un tiempo.

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