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El rover Perseverance busca evidencia de vida antigua en Marte

Con los planes para la próxima misión Mars Sample Return, la NASA se está preparando para traer un pedazo de Marte a la Tierra. Pero primero, el rover Perseverance necesita recolectar y almacenar muestras del otro lado del cráter Jezero, listas para que sean recolectadas y transportadas a la Tierra. El rover llegó recientemente a una nueva área del cráter llamada Yori Pass, que es una oportunidad emocionante para buscar evidencia de vida antigua.

El Paso Yori se encuentra en un antiguo delta del río, donde una vez fluyó el agua y que podría haber sido hospitalario para los microorganismos hace millones de años. Esta área en particular está llena de arenisca, un tipo de roca sedimentaria formada a partir de partículas transportadas por el agua que se depositan y compactan juntas en piedra.

Esta imagen de "Yori Pass" fue tomada por un generador de imágenes Hazcam a bordo del rover Perseverance Mars de la NASA el 5 de noviembre de 2022.
Esta imagen de «Yori Pass» fue tomada por un generador de imágenes Hazcam a bordo del rover Perseverance Mars de la NASA el 5 de noviembre de 2022. NASA/JPL-Caltech

Esto hace que el área sea un gran lugar para buscar evidencia de vida antigua, según los expertos. «A menudo priorizamos el estudio de rocas sedimentarias de grano fino como esta en nuestra búsqueda de compuestos orgánicos y posibles biofirmas», dijo Katie Stack Morgan, científica adjunta del proyecto Perseverance en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, en un comunicado.

Las rocas en esta área también son similares a las de un área que el rover exploró previamente este verano. «Lo que es especialmente interesante sobre el afloramiento del Paso Yori es que es lateralmente equivalente con ‘Hogwallow Flats’, donde encontramos rocas sedimentarias de grano muy fino», dijo Stack Morgan. «Eso significa que el lecho rocoso está ubicado a la misma altura que Hogwallow, y tiene una huella grande y rastreable visible en la superficie».

Las rocas sedimentarias de grano fino son particularmente importantes en la búsqueda de vida porque a menudo contienen minerales arcillosos, que se forman en el agua y que son buenos para preservar las moléculas orgánicas. Si alguna vez hubo vida en Marte, entonces nuestra mejor oportunidad de ver evidencia de ello será observar los minerales de arcilla, tanto porque es probable que la vida haya evolucionado cerca del agua como porque estos minerales son mejores para perseverar en la evidencia de esa vida que otros tipos de roca.

Aunque el rover Perseverance tiene un sofisticado conjunto de instrumentos a bordo, para realizar un análisis completo de tales muestras necesitamos llevarlas a un laboratorio en la Tierra, de ahí el objetivo de la misión Mars Sample Return.

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