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Los planetas Sándwich: un descubrimiento alucinante

Una nueva indagación científica ha descubierto que algunos planetas pequeños del universo se pueden haber formado como un sándwich, es decir, cómo dos planetas grandes en el disco protoplanetario pueden potencialmente dar lugar a un planeta más pequeño entre ellos, lo que denominan «formación de planetas intercalados».

Investigadores de la Universidad de Warwick investigaron el «entorno de nacimiento» de los planetas, áreas de gas y polvo que giran alrededor de una estrella central, conocidas como el disco protoplanetario. El trabajo ha sido enviado a la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society y se exhibe en la Reunión Nacional de Astronomía, que comienza hoy, lunes 3 de julio.

La razón de esto es que los dos planetas grandes originales restringen un flujo interno de polvo. Esto significa que la cantidad de polvo que se acumula entre ellos se reduce en comparación con si no hubiera un planeta exterior. Si ese polvo eventualmente se uniera para formar un planeta, entonces el planeta medio probablemente sería más pequeño que los dos planetas exteriores, como el relleno de un sándwich.

Imagen utilizada con permiso del titular de los derechos de autor

La profesora asociada y Dorothy Hodgkin Fellow, Farzana Meru, del Departamento de Física de la Universidad de Warwick, dijo: «En la última década, las observaciones han revelado que existen anillos y brechas en los discos protoplanetarios. Las brechas son donde esperamos que estén los planetas, y sabemos por el trabajo teórico que los planetas hacen que los anillos de polvo se formen justo fuera de ellos. Lo que está sucediendo exactamente en esos anillos plantea una pregunta importante para los astrónomos de todo el mundo.

«En nuestro estudio, proponemos los anillos como sitios de formación planetaria; Específicamente, que hay planetas intercalados que se están formando actualmente en esos anillos. Esto es muy diferente a la visión convencional de la formación de planetas, donde normalmente esperamos que los planetas se formen secuencialmente desde el interior hacia el exterior del disco y se vuelvan cada vez más masivos más lejos. Lo que también es realmente interesante es que hay ejemplos que hemos encontrado a partir de observaciones de exoplanetas que realmente muestran esta arquitectura de planeta intercalada, donde el planeta medio es menos masivo que sus vecinos; también es una proporción razonable de los sistemas.

«El campo de la formación de planetas ha sido revolucionado recientemente. Las imágenes de alta resolución de los discos de formación planetaria han salido en los últimos diez años desde que un nuevo telescopio sofisticado (el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) comenzó a observar el cielo nocturno. Estas imágenes nos han dado pistas sobre cómo se forman y evolucionan los planetas; Es emocionante estar a la vanguardia de esta investigación».

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