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¿Qué es un archivo APK? Cómo funcionan y cómo abrirlos

Los biseles del Google Pixel 8a en la base de la pantalla.
Andy Boxall /DT

Es probable que el eterno debate entre Android e iOS nunca alcance un veredicto definitivo. No obstante, un aspecto en el que Android ha sobresalido frente a iOS es en la sencillez para instalar aplicaciones. Las aplicaciones de Android pueden descargarse con facilidad (o incluso compartirse entre usuarios de Android) e instalarse a través de archivos APK.

A continuación, enumeramos varias formas en que puede descargar e instalar aplicaciones de Android en su teléfono, tableta o cualquier otro dispositivo Android usando archivos APK. Antes de profundizar en el proceso, aquí hay una introducción rápida a los archivos APK: qué son, cómo funcionan y cómo descargarlos/abrirlos.

¿Qué es un archivo APK?

La pantalla del cajón de aplicaciones del Punkt MC02.
Andy Boxall / DT

APK es la abreviatura de Android Package Kit, el tipo de archivo que usan las aplicaciones de Android. Es equivalente a un archivo ejecutable (.exe) en Windows y se utiliza para instalar aplicaciones en hardware basado en Android, incluido un teléfono o tableta, hardware multimedia como Android TV o, a veces, incluso un reloj inteligente Wear OS.

Un archivo APK es un paquete de archivos comprimidos similar a los archivos ZIP o RAR. Según TechTarget, consolida todos los activos, medios y código necesarios para ejecutar la aplicación en aplicaciones Android compatibles. Los dispositivos Android tienen factores de forma más variados que el iPhone o el iPad, que vienen en tamaños específicos, y el archivo APK contiene los elementos necesarios para ejecutarse y adaptarse a diferentes tamaños y orientaciones de pantalla.

El proceso de comprimir todos los elementos de una aplicación se denomina «compilación», mientras que autorizar que todos los contenidos se envíen según lo previsto y de forma segura y libre de malware se denomina «firma«. Los desarrolladores de aplicaciones de Android deben compilar y firmar la aplicación antes de subirla a Google Play Store o a cualquier otra plataforma de terceros.

Google Play Store instala automáticamente las aplicaciones sin necesidad de descargar el archivo APK por separado. Sin embargo, si desea instalar aplicaciones de Android que no están disponibles en Google Play Store, debe descargar e instalar el archivo APK manualmente. A continuación, te explicamos cómo puedes llevar a cabo el proceso.

Cómo descargar archivos APK en tu teléfono

Cómo descargar el archivo APK de APK Mirror
Tushar Mehta / DT

El primer paso para instalar una aplicación de Android usando un archivo APK es descargarla de una fuente confiable. Una simple búsqueda en Google en la línea de «<nombre de la aplicación> descarga de APK» enumera fácilmente innumerables resultados de búsqueda que afirman ofrecer la versión más actualizada del instalador de la aplicación. Sin embargo, debe tener mucho cuidado al elegir dónde descargar el APK para evitar obtener una versión cargada de malware de la aplicación.

Una de las fuentes más reputadas para descargar archivos APK es APKMirror. La plataforma realiza automáticamente una copia de seguridad de la mayoría de las aplicaciones que se han subido a Google Play Store, con todas las versiones ordenadas cronológicamente y basadas en dispositivos Android compatibles.

Además de APKMirror, también puede descargar aplicaciones de foros de renombre como XDA Forums o a través de plataformas para desarrolladores como GitHub. Sin embargo, es importante tener en cuenta que, a diferencia de Google Play Store, es posible que estas aplicaciones no se moderen ni se analicen en busca de virus y pueden no ser seguras para su teléfono.

Además de descargar archivos APK directamente a nuestro teléfono Android o a cualquier otro dispositivo, podemos descargarlos a un medio externo como una unidad flash o una tarjeta SD o transferirlos desde otro dispositivo Android utilizando servicios de intercambio de archivos como Quick Share (anteriormente Nearby Share), una herramienta nativa de Android con una función idéntica a AirDrop de Apple.

Cómo instalar y abrir archivos APK

Instale la aplicación de Android APK desde una fuente desconocida.
Tushar Mehta / DT

Instalar una aplicación de Android usando un archivo APK es muy fácil. Solo necesita abrir el archivo APK desde cualquier fuente, como un navegador web o un administrador de archivos.

Para instalar aplicaciones de fuentes desconocidas en versiones más recientes de Android, debes autorizar la fuente. Cuando toque el archivo APK, se le pedirá automáticamente que permita la instalación desde una «Fuente desconocida».

También puedes seguir estos pasos para instalar aplicaciones de fuentes no reconocidas:

  1. Ve a Configuración > Aplicaciones.
  2. Desplázate hacia abajo para encontrar Acceso especial a la aplicación y selecciónalo.
  3. Selecciona Instalar aplicaciones desconocidas.
  4. Aquí encontrarás todas las aplicaciones que se pueden usar para descargar o acceder a archivos APK.
  5. Selecciona la aplicación específica, como Google Chrome o Archivos.
  6. Habilite el botón de alternancia junto a Instalar desde fuentes desconocidas.
Instale la aplicación de Android APK desde una fuente desconocida.
Tushar Mehta / Tendencias Digitales

Una vez que permita la instalación desde fuentes desconocidas, verá un mensaje que le pedirá que cancele o instale una aplicación. Pulsa Instalar para iniciar el proceso. Dependiendo del tamaño de la aplicación, la instalación finalizará en unos segundos y la aplicación aparecerá entre otras aplicaciones en su teléfono. Pulse Listo para cerrar el cuadro de diálogo o Abra la aplicación para probarlo.

Instalar y abrir APK en Android.
Tushar Mehta / DT

Si bien la mayoría de las aplicaciones están disponibles como archivos APK en APKMirror, algunas aplicaciones más grandes (o compiladas a través de procesos más complejos) también pueden estar disponibles como Android App Bundles (o archivos AAB) o el formato de archivo patentado de APKMirror, APKM. A diferencia de un archivo APK, no puede instalar un archivo AAB directamente. Sin embargo, APKMirror le ofrece una solución fácil en forma de APKMirror Installer.

Debe instalar el instalador a través de un APK desde el enlace anterior y luego descargar el archivo AAB o APKM para instalar cualquier otra aplicación.

Instalación de aplicaciones mediante tiendas de aplicaciones de terceros

Tienda de aplicaciones de terceros Android.
Tiendas de aplicaciones APKPure y Aptoide en Android. Tushar Mehta / DT

Al igual que en Google Play Store, puede descargar aplicaciones de tiendas de aplicaciones de terceros. Aptoide y APKPure son dos de las tiendas de aplicaciones alternativas más destacadas. Estas tiendas de aplicaciones se encargan de la instalación de aplicaciones por sí mismas, al igual que Google Play Store, pero primero debes descargarlas e instalarlas como aplicaciones (no puedes simplemente descargar archivos APK de estas tiendas). En algunas regiones, las marcas de teléfonos también pueden ofrecer sus propias tiendas de aplicaciones alternativas, como la Galaxy Store de Samsung, donde puedes descargar e instalar aplicaciones en tu teléfono.

Además del APK, estas tiendas de aplicaciones también le permiten descargar paquetes de aplicaciones más grandes con datos de aplicaciones incluidos en formato XAPK. Esto a veces puede incluir aplicaciones pagas de Google Play Store que están disponibles de forma gratuita en Aptoide o APKPure. Sin embargo, siempre debe tener cuidado al descargar dichas aplicaciones en lugar de dejarse atraer por su oferta gratuita.

Del mismo modo, F-Droid es el destino perfecto para descargar e instalar aplicaciones de código abierto.

¿Cuándo deberías descargar los archivos APK?

Enlaces que conducen a la banca en línea, y no a archivos APK, en un teléfono Huawei.
Andy Boxall / DigitalTrends

Aunque Google Play Store debería ser su primera opción para descargar aplicaciones, en ocasiones puede recurrir a algunas de las fuentes mencionadas anteriormente para descargar e instalar aplicaciones mediante archivos APK. Es posible descargar un archivo APK si la aplicación está bloqueada geográficamente y no se encuentra disponible en su región, o si no es compatible oficialmente con su dispositivo.

Por alguna razón, es posible que no pueda descargar una aplicación directamente desde Google Play Store. Esta es otra razón para confiar en fuentes externas para instalar aplicaciones usando archivos APK.

Además, puede instalar aplicaciones con archivos APK cuando una nueva actualización funciona mal en una aplicación que de otro modo sería perfecta. En tales casos, puede usar plataformas como APKMirror para descargar versiones anteriores de la aplicación. También puede hacer esto cuando desee probar la versión beta de una aplicación, pero las pruebas beta a través de Play Store están llenas.

Por último, también puede confiar en los archivos APK para obtener aplicaciones cuando ejecuta teléfonos eliminados de Google de marcas como Huawei o interfaces como GrapheneOS.

¿Cuándo debes evitar los archivos APK?

Instalar WhatsApp en un teléfono Huawei usando un archivo APK.
Andy Boxall / DT

Si bien los archivos APK le brindan acceso a una biblioteca más amplia de aplicaciones, incluidas aquellas que no están disponibles oficialmente en su región, debe evitar descargar aplicaciones en ciertos escenarios.

En primer lugar, evite descargar aplicaciones pagas que se venden de forma gratuita. Si bien innumerables fuentes en línea afirman ofrecer versiones modificadas de la aplicación paga, o juegos con obsequios ilimitados desbloqueados, estos pueden ser un semillero de virus y spyware. Este spyware se puede utilizar para tomar el control de su teléfono y robar información privada y financiera.

Como regla general, evite descargar aplicaciones de fuentes sospechosas o poco confiables, ya que pueden estar mezcladas con malware. Del mismo modo, evite descargar archivos APK para aplicaciones para adultos de fuentes poco confiables, ya que también pueden tener virus.

Finalmente, es importante evitar la descarga y uso de aplicaciones que estén prohibidas por el gobierno de su país. Aunque pueda ser tentador usar estas aplicaciones en momentos de emoción o como acto de rebeldía, esto podría resultar en problemas legales o castigos si es descubierto.

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Diego Bastarrica
Diego Bastarrica es periodista y docente de la Universidad Diego Portales de Chile. Especialista en redes sociales…
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