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Chip art: el fantástico mundo de preservar el arte en silicio

Michael W. Davidson fue un científico investigador de la Universidad Estatal de Florida, en Estados Unidos. Era conocido por su trabajo al frente del laboratorio de microscopía óptica hasta que falleció en 2015. Un día de 1995, mientras escaneaba un circuito electrónico, encontró un Waldo. No era uno como el de las famosas historietas, sino uno impreso en una placa, medía unas 30 micras —como referencia, el grosor de un cabello humano oscila entre las 50 y 70 micras—, así que aquel hallazgo fue un absoluto golpe de suerte.

Ese Waldo fue el principio de una de las tareas de preservación más “curiosas”, por decirlo de alguna forma, en la industria tecnológica: llevar registro del chip art, también conocido como silicon art o chip graffiti, que en español equivaldría a arte en chips o grafitis en chips.

Y ciertamente, no son grafitis, sino pequeños, pequeñisimos grabados que ingenieros e ingenieras eléctricas dejaron en los chips que ayudaron a diseñar. Hay registro gráfico de este chip art al menos desde 1998, sin embargo, gracias a las redes sociales nuevas generaciones han comenzado a conocer estos grabados desde su feed de TikTok.

@evilmonkeyzdesignz

Can you find Waldo on this chip? – #ComponentsCloseUp No. 200: 64-bit MIPS Processor – *** Quick Facts! *** Manufacturer: MIPS/NEC Part Number: MR-4401A-200 Process node: 0.35 μm CMOS (4 layers) Transistor Count: Over 2 million – This multi-chip module (MCM) from NEC utilizes the MIPS R4400 64-bit processor core with a total of 10 externally mounted SRAM chips. These 10 chips equate to a total of 1MB of L2 cache (with ECC). According to the R4400 datasheet, this L2 cache could be up to 4MB max. This particular implementation of the R4400 runs at 200MHz, while other versions typically run at 150MHz. – One article I found claims that these were only used in NEC computers, including the NEC RISCstation 4400 MIPS workstation, and NEC RISCserver SMP servers. It is also believed these processors were also used in the parallel supercomputer NEC Cenju 3. The VR4400 from NEC is the same size as the MR4401, but has all of the pins for the L2 cache interface broken out so they could be connected to SRAM chips on a circuit board, instead of on the module. – #technology #tech #techtok #CPU #whereswaldo

♬ original sound – EvilMonkeyz

“Esa no era la intención”

Alina Hartounian, reportera de NPR, rastreó a algunos de los ingenieros que dejaron grabados en algunos de los chips que ayudaron a diseñar y que pertenecen a compañías como Qualcomm o Hewlett-Packard (HP). “Lo hicimos por nosotros”, dice Willy McAllister, un ingeniero eléctrico retirado que trabajó por más de una década para HP. Inmortalizó el grabado de un chita para un proyecto de HP bajo el nombre clave del animal más rápido del mundo. 

“Nadie esperaba que fueran a abrir el chip y encontrarlo 10 años después, esa no era la intención”, dice NPR.

Otros grabados son más personales y reflejan parte del sentir de los trabajadores de la industria tecnológica. Por ejemplo, Richard Kerr, quien trabajó por más de 15 años en Qualcomm desde mediados de los 80, recuerda que su primer grabado fue una camioneta 56 Chevy pickup que diseño para su hijo, que entonces tenía cuatro años y estaba fascinado con los autos.

Su diseño fue descubierto y documentado por un entusiasta que revisó un chip decodificador de datos Q1650. “Me sorprendió que alguien lo encontrara, después simplemente me revivió un montón de recuerdos”, dice en relación a un tiburón que grabó sobre el chip. “Mi hijo Jesse era surfista en aquel entonces, le gustó el diseño, le recordaba a un traje que había visto”, recuerda Kerr.

Preservar para una nueva generación

Si bien la existencia del chip art ha sido documentada desde hace décadas, una nueva generación está descubriendo estos grabados a través de las redes sociales.

@evilmonkeyzdesignz

I’m sure I’m pronouncing Viterbi incorrectly. This chip is the Q1650C from Qualcomm, and is a Viterbi Decoder. It contains 7 #silicondoodle s. #ComponentsCloseUp #electronics #tech #technology #techtok #electricalengineering

♬ I Really Want to Stay at Your House – Slowed + Reverb – Lofitopía

No son muchas las cuentas de redes sociales que documentan estos diseños, sin embargo, son bastante constantes y cuentan con una sólida base de seguidores.

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