¿Cómo se produce en vivo la programación 4K HDR? Lo experimentamos detrás de cámaras

El campo de golf Pebble Beach Golf Links, ubicado en el lado sur de la pintoresca Península de Monterey en California, es considerado por muchos como uno de los terrenos de juego más bellos del mundo. Tal vez lo hayas visto alguna vez en la televisión, pero al visitarlo en persona, mientras estamos en un acantilado con vistas al icónico séptimo hoyo y disfrutando del aroma del mar mezclado con la hierba recién cortada, uno puede darse cuenta que las imágenes no le hacen justicia a su belleza.

La escena está llena de brillantes matices de los campos verdes, el azul profundo del Pacífico y áreas de arena brillando al sol, ninguno de los cuales apareció antes en la televisión. Eso es porque la televisión  nunca pudo reproducir estas escenas correctamente … hasta ahora.

Durante años no hemos podido ver los colores reales en la pantalla chica, debido a los viejos estándares de brillo y color desarrollados hace 65 años para la industria de la transmisión. A pesar de que la tecnología en nuestros televisores mejoró hace mucho tiempo, esos estándares impidieron que las señales 4K HDR y la gama de colores ampliada que viene con ellas puedan ser transmitidos. Ahora que la señal se ha acelerado, es posible sentir que estamos visitando Pebble Beach, pero sin poner un pie en Monterey California, y DirecTV está llevando esa realista experiencia a los suscriptores que tengan televisores 4K HDR.

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Queríamos saber cómo se realiza en vivo una producción como esta, así que decidimos ir detrás de las cámaras con DirecTV en el torneo Pro-Am de Pebble Beach, para ver de primera mano una producción de 4K HDR en directo, y descubrir cuándo este tipo de contenido podría convertirse en el nuevo estándar.

La magia del HDR

John Ward, Director de Operaciones de Contenido para movilidad y entretenimiento de AT&T, se sienta en un  camión de producción rodeado de docenas de monitores y cientos de botones y diales iluminados. En un rincón de la sala se encuentra un monitor Sony 4K HDR OLED de $45,000 dólares, y en el otro, un televisor 4K LG 55UH6550 de $1,300 dólares.  Al lado, en un tráiler similar, varios productores orquestan con entusiasmo una sinfonía de cámaras, y un puñado de comentaristas están listos para producir una cobertura televisiva ininterrumpida del torneo.

“Nuestro objetivo con todos estos equipos, en realidad, es tratar de continuar proporcionando la experiencia más inmersiva posible, ya sea video o audio”, nos dice Ward. “Pero por el lado del video, el alto rango dinámico – HDR – realmente sentimos que es a lo que siempre nos hemos referido como el UVD, la diferencia visual única”.

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Mientras que la resolución 4K ha obtenido más importancia en los últimos años, cualquier experto en TV te dirá que el impacto que HDR tiene en la imagen de un televisor, es mucho más fácil de apreciar que todos los píxeles extra en 4K.  Ahora que HDR está aquí, tiene como objetivo ayudar a que tu televisor te haga sentir como si estuvieras justo en medio de la acción. Si Ward y su equipo tiene éxito, HDR marcará una diferencia que no solo podrás ver, sino que también podrás sentir.

La imagen es tan tridimensional que parece que podrías extender la mano y tocarla

“Todo lo que necesitas hacer es mirar el agua aquí, y los diferentes colores de azul”, señala Ward hacia una toma en vivo del Pacífico. “Cuando ves el coral que está justo debajo del océano, es más oscuro. Y luego hay un azul más claro cuando las olas golpean y chocan contra las rocas. Eso, para mí, es lo que no creo que la TV haya mostrado tan bien. O las formaciones de nubes… hoy es un día bastante brillante y claro, y tus ojos perciben las diferentes formas de las nubes en la realidad. Por lo general, la TV muestra a las nubes como manchas blancas”.

Y precisamente, el monitor en el que el equipo de Ward está produciendo imágenes 4K HDR muestra nubes que no son solo “manchas blancas”. Se pueden distinguir formas claramente definidas y varios tonos de blanco y gris. La imagen es tan tridimensional que sientes que podrías extender la mano y tocarla.

Lo bueno es que, para aquellos que no tienen televisores con capacidad HDR, la imagen también se ve mejor. Dado que el formato HDR utilizado para emisiones como esta (HLG) es compatible con versiones anteriores, las personas con televisores más antiguos que no son compatibles con HDR también se benefician, y DirecTV no tiene que hacer nada diferente. Y si tienes una TV con capacidad HDR, verás una imagen aún más impresionante.

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Dificultades técnicas

Desafortunadamente, durante el torneo de golf, solo se transmitirán en 4K HDR tres hoyos, en el campo de 18 hoyos. La razón explica por qué las transmisiones en vivo de 4K HDR siguen siendo escasas, incluso a pesar de que Netflix, Amazon y los discos Blu-ray Ultra HD hagan que la producción de contenido 4K HDR parezca normal.

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“Hemos logrado hacer grandes avances en dos años, pero aún hay un gran, gran camino por recorrer. Es difícil. Se necesita una tonelada de ancho de banda. Las cámaras existen, pero cuando hablas del entorno televisivo y haces una producción, moviendo señales, el gran ancho de banda necesario para hacerlo, y otros factores, lo hacen muy complicado y caro”. Ward apunta a un equipo claramente costoso y avanzado, diciendo “esta es una parte fundamental del show”.

Los equipos técnicos requieren muchos ajustes para el flujo efectivo de trabajo. Por ejemplo, un enchufe de cámara 4K HDR ocupa cuatro entradas, mientras que una cámara estándar tomaría solo una. Eso significa que cuantas más fuentes 4K HDR decidan usar, menos opciones de cámara tendrán. Se obtiene una señal más bella y de alta resolución, pero se cuenta con menos de ellas para trabajar. El equipo 4K HDR disponible en la actualidad todavía no es escalable para que coincida con la tecnología actual.

“Nuestro objetivo con todos estos equipos es tratar de continuar proporcionando la experiencia más inmersiva posible”.

Está claro que las personas responsables de producir contenido están listas para proporcionar más videos HDR, pero quienes ayudan a producir transmisiones en vivo -a pesar de estar de acuerdo en que HDR es claramente superior- son reacios a realizar el ajuste.

También hay más desafíos técnicos. Tradicionalmente, todas esas cámaras distribuidas en un evento deportivo transmiten sus señales a un camión de producción a través de una señal de microondas, sin cables. Pero para su producción de 4K HDR, CBS tiene que correr kilómetros de cables para recibir las señales de la cámara. Eso requiere tiempo, dinero y, en algunos casos, simplemente no es factible. Para que el 4K HDR en directo se convierta en la corriente principal, grandes cantidades de datos deben viajar de forma inalámbrica, y eso requerirá equipos nuevos y, probablemente, una red 5G robusta para su funcionamiento.

Mirando al futuro

Pese a todos esos retos, DirecTV está usando parte de sus recursos financieros para ayudar a la industria a avanzar y ayudar a cadenas como CBS, NBC, ESPN y otras redes a producir eventos televisivos que se vean deslumbrantes, y que puedan llegar a una amplia gama de personas.

“Desde que llegamos hemos estado ayudando a trabajar y colaborar con ellos”, dice Ward con orgullo. “Y, básicamente, estamos presionando a todos los socios tecnológicos para que continúen impulsando esto”.

Puede que haya sido CBS quien grabó y transmitió el evento, pero fue DirectTV el que hizo posible el aspecto 4K HDR de esta transmisión. Y no fue la primera vez. La compañía también lo hizo con NBC en los Juegos Olímpicos de Invierno 2018 en PyeongChang, con CBS en Pebble Beach, y continuará trabajando con otros socios de transmisión durante el resto del año, para llevar imágenes aún más impresionantes a transmisiones deportivas en vivo.

Al hacerlo, DirecTV espera que pueda ayudar a marcar el comienzo de una nueva era de transmisiones de televisión, en una estrategia que apunta a mantener a sus suscriptores regresando por más, en una era en la que el cord-cutting, o cortar suscripciones a la televisión por cable para consumir contenidos a través de servicios de streaming, está  cada vez más de moda.

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